Mort d'Emiliano Sala : L'organisateur du vol condamné à dix-huit mois de prison

ENQUETE Après deux semaines d’audience et sept heures de délibéré, le jury populaire avait déclaré David Henderson coupable « d’imprudence » ou de « négligence susceptible d’avoir mis en danger un appareil »

20 Minutes avec AFP
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David Henderson, qui a organisé le vol qui devait amener Emiliano Sala à Cardiff, est jugé au pays de Galles en octobre 2021.
David Henderson, qui a organisé le vol qui devait amener Emiliano Sala à Cardiff, est jugé au pays de Galles en octobre 2021. — Dimitris Legakis/Athena Pictures/SIPA

David Henderson avait été jusqu'ici laissé en liberté. L’intermédiaire qui a organisé le vol dont le crash a coûté la vie au footballeur argentin Emiliano Sala en 2019 a été condamné vendredi à dix-huit mois de prison pour avoir engagé un pilote qu’il savait non qualifié. Le 28 octobre, après deux semaines d’audience et sept heures de délibéré, le jury populaire d’un tribunal de Cardiff avait déclaré l'homme âgée de 67 ans, coupable « d’imprudence » ou de « négligence susceptible d’avoir mis en danger un appareil ». Il avait, par ailleurs, plaidé coupable de « transport d’un passager sans autorisation valide».

Le petit avion privé à bord duquel se trouvait le joueur de 28 ans et le pilote David Ibbotson s’était abîmé dans la Manche le 21 janvier 2019. L’attaquant du FC Nantes rejoignait le club de Cardiff City, où il venait d’être transféré pour 17 millions d’euros.

Le corps du joueur, dont la disparition avait ému le monde du football, avait été retrouvé dans la carcasse de l’appareil, plus de deux semaines après l’accident, à 67 mètres de profondeur. Le corps du pilote, âgé de 59 ans, n’a pas été retrouvé.

Pas compétent pour voler de nuit

Selon l’accusation, le prévenu devait initialement piloter l’appareil mais, en vacances à Paris avec sa femme, il avait confié le transport à David Ibbotson. Ce dernier n’avait pas de licence de pilote commercial, sa qualification pour ce type d’appareil avait expiré et il n’était pas compétent pour voler de nuit. Produisant des SMS à l’audience, le procureur Martin Goudie avait accusé l’intermédiaire d’avoir agi « dans son intérêt financier » et de savoir pertinemment que le pilote n’était pas qualifié : « Il a ignoré certaines exigences (de sécurité) lorsque cela l’arrangeait, lui et ses intérêts commerciaux ».

La propriétaire du Piper Malibu, Fay Keely, avait par ailleurs indiqué lors de son témoignage avoir demandé explicitement par écrit au prévenu de ne plus recourir aux services de David Ibbotson, après plusieurs infractions signalées. La défense de David Henderson avait cependant réfuté toute « imprudence », affirmant que les manquements aux règlements reprochés à son client relevaient « purement d’une question de paperasse » et qu’ils n’avaient pas conduit à mettre réellement le vol en danger.

Plus de 3.500 heures de vol à son actif

Son avocat Stephen Spence avait assuré que la seule différence entre une licence commerciale et privée relevait de la possibilité de faire payer les passagers, sans que cela ne dise rien des capacités du pilote, qui comptait plus de 3.500 heures de vol à son actif. Dans son rapport définitif publié en mars 2020, le bureau d’enquête britannique sur les accidents aériens avait estimé que le pilote a « probablement » été intoxiqué au monoxyde de carbone par le système d’échappement du moteur.

Il avait conclu que le pilote avait perdu le contrôle de l’appareil lors d’une manoeuvre effectuée à une vitesse trop élevée, « probablement » destinée à éviter le mauvais temps. L’avion était lancé à une vitesse de 270 miles par heure (435 km/h) au moment de l’impact avec l’eau, ne laissant aucun espoir de survie.