Vous avez interviewé le paléontologue Ronan Allain: «Les dinosaures ne se sont pas éteints comme trop de gens le pensent»

SCIENCES Ronan Allain, paléontologue au Muséum national d'Histoire Naturelle, a répondu à toutes vos questions...

Mickaël Bosredon

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20minutes.fr

Quelque chose que je ne comprends absolument pas, comment nommez-vous les dinausaures? Il doit y avoir un comité international totalement inconnu pour ça non ? Parce que donner un nom comme tyranosaurus rex, ça passe encore, mais certains sont vraiment...
luft45

Les noms d'animaux et de plantes (fossiles ou non) sont donnés par la personne qui les décrit. La création d'un nom doit répondre à tout un tas de règles que l'on peut trouver dans le code  international de Nomenclature Géologique (accessible sur internet en français et en anglais). Ce nom est composé d'un nom de genre (avec une majuscule et en italique) Tyrannosaurus, Pyroraptor et d'un nom d'espèce (minuscule et italique) rex, olympius, et doit être latinisé.
L'étymologie du nom en revanche est complètement laissé aux "délires" des paléontologues qui créent parfois des noms bizarres (c'est parfois une sorte de jeu entre nous). Mais il  faut savoir qu'un nom qui vous parait normal est totalement incompréhensible pour un chinois et vice versa....
Mark Knopfler (le chanteur ex-leader de Dire Straits) a ainsi un dinosaure à son nom car les collègues qui l'ont découvert ont passé leur temps à écouter dire Straits pendant les fouilles.
La plupart du temps, les noms font référence à une localité et une particularité anatomique de l'animal.

Quelle est la réelle cause qui a provoqué la disparition des dinosaures?
Et si cette espèce avait survécu, quelle serait sa place dans la société actuelle?
Anarchiste au pouvoir

La crise Crétacé/Tertiaire marque la disparition de tout un tas d'animaux (marins terrestres, gros, petits, carnivores, herbivores..) dont les grands dinosaures (mais voir mon autre réponse ci-dessous).
On sait aujourd'hui que 3 événements imprévisibles et hautement néfastes sont surement à l'origine de cette crise (mais on se bat encore pour savoir dans quelle proportion) il y a 65 millions d'années: la chute d'une météorite sur la péninsule du Yucatan (Mexique), un volcanisme intensif avec la mise en place des traps du Deccan en Inde et une baisse du niveau marin.
Comme je le disais, les oiseaux sont des dinosaures donc pour voir leur place dans le monde actuel il suffit de sortir dehors...

Une question me trotte dans la tête depuis l'enfance. Comment réussissez-vous avec autant de précisions à identifier la vie, l'alimentation, les habitudes, bref, l'histoire de ces animaux disparus depuis des millions d'années?
mythique

Nous avons tout un tas de collègues qui nous aident pour cela et il faut savoire qu'en plus de récolter nos dinosaures, nous récoltons aussi tout un tas d'autres choses à proximité qui peuvent nous renseigner sur l'environnement dans lequel vivait notre dinosaure. Nous sommes en quelque sorte comme les experts d'une scène de crime: le cadavre n'est pas le seul à nous apporter des informations et nous aussi nous utilisons tout un tas de machines extraordinaires (spectromètre de masse, CT Scan....). L'analyse chimique des isotopes de l'oxigène nous permet ainsi de retrouver les paléotempératures. La présence de plusieurs individus d'une même espèce dans une roche qui s'est formée suite à une coulée de boue nous apprend que cette espèce de dinosaure vivait en groupe...

Est-ce-que les déinonychus avaient des plumes? Car au musée de Stuttgart, il y avait 2 déinonychus exposés, un avec des plumes et un sans.
Merci
Bmu

Les premières reconstitutions de deinonychus ont été faites alors qu'on avait aucune idée sur la présence ou l'absence de plumes chez les dinosaures. Ce sont les découvertes effectuées en Chine depuis 1996 qui nous ont montré qu'un très grand nombre de dinosaures carnivores (droameosaures, troodon, oviraptorosaures, ornithomimidae.....) possédaient des plumes. Depuis tous les raptors dont deinonychus sont représentés avec des plumes.

Bonjour,
Je m'appelle Nils j'ai 8 ans et j'aimerais devenir paléontologue tout comme vous! Que dois-je faire comme études pour y arriver?
merci
Nils

Bonjour Nils, il va falloir t'armer de patience et rester en très bons termes avec tes parents. On devient paléontologue après avoir passé une thèse (8 ans après le Bac, donc à l'âge de 26 ans environ). Il te faudra faire des études scientifiques, puis après à l'université te spécialiser soit en sciences de la Terre (Géologie....) soit en Biologie (Zoologie...). Ce sont des études passionnantes mais il faut savoir dès le début qu'il n'y a malheureusement pas beaucoup de postes de paléontologues à pourvoir en France.

Bonjour,
Historiquement, est-ce-que des campagnes de fouilles ont deja été menées au Laos?
Et dans un pays ou il reste encore enormement de mines antipersonnelles, comment gerez-vous ça lors de vos prospections et campagnes de fouilles?
merci

Fabien, paléontologue amateur
Les premiers restes de dinosaures ont été trouvés au Laos dans les années 1930 par un géologue qui s'appelait Jose Heilmann Hoffet et qui travaillait pour le Service Géologique de l'Indochine. Hoffet et mort au Laos, tué par les Japonais, au cours de la seconde guerre mondiale. Il a ensuite fallu attendre les années 1980 pour que des fouilles paléontologiques reprennent en Asie du Sud Est sous l'impulsion du Muséum National d'Histoire Naturelle. Les fouilles au Laos ont elles repris en 1991 après que Philippe Taquet ait monté une équipe et ait reçu l'aide financière de la fondation de France.
On croise effectivement encore pas mal de mines et de bombilles non explosées au Laos mais plus dans le sud du Pays. La route n°9 (l'ancienne piste Ho Chi Mihn) est elle maintenant complètement déminée et on peut traverser le Laos  pour aller jusqu'au Vietnam sans trop de difficultés. Dans la forêt et dans les endroit reculés il faut être prudent (mais cela inquiète moins le paléontologue que de marcher sur un cobra la plupart du temps)

Bonjour,
Pourquoi les dinosaures sont très grands et les humains très petits, toute proportion gardée?
immotus

Là aussi il y a un problème au niveau de la conception que ce font les gens des dinosaures, et on peut l'expliquer de façon historique. Ce qui a frappé les premiers paléontologues dans les années 1850, c'est la taille extraordinaire qu'avaient certains fossiles de reptiles terrestres qu'ils avaient en leur possession. Le paléontologue anglais Richard Owen a regroupé ces espèces dans un groupe qu'il a appelé Dinosauria et dont l'étymologie (donnée par Owen) signifie: "Lézard terriblement grand". Après avoir baptisé les dinosaures Owen a travaillé avec un artiste pour effectuer les premières reconstitutions de dinosaures. Toutes étaient gigantesques et c'est cette impression qui reste toujours au public lors des expositions. Il ne faut cependant pas oublier que tout un tas de petits dinosaures existent (Compsognathus, Bambiraptor, Microraptor...), mais peut être se fossilisent-ils plus mal, ce qui explique que l'on en retrouve moins.

Certains dinosaures étaient bipèdes, avaient des pouces, et auraient été assez intelligents pour chasser en groupe. N'est-ce pas les ingrédients qui ont permis aux singes d'évoluer vers les "homos"?
Pourquoi les dinosaures n'ont pas évolué comme les singes?
ragnarrkor

Non les dinosaures n'avaient pas de pouces comme ceux des primates (le pouce dit "opposable"), sinon on pourrait remarquer que tous les vertébrés continentaux ont des pouces. Le fait de chasser en groupe n'est pas un preuve d'intelligence: beaucoup d'animaux dans la nature actuelle chassent en groupe (les loups, les fourmis.....). Les dinosaures ont évolué mais de façon très différente des mammifères. L'évolution n'a pas de but et l'homme n'est surement pas un point final de l'évolution ni même une réussite évolutive particulière.
Les dinosaures ne se sont pas éteints comme trop de gens le pensent. Les oiseaux sont un groupe de dinosaures carnivores à part entière (de la même façon que les primates sont un groupe de mammifères). Dans la nature actuelle, il existe plus de 10 000 espèces d'oiseaux différentes contre à peine 5000 de mammifères (pour les primates on doit à peine atteindre la centaine): alors oui nous vivons au temps des dinosaures et ces derniers sont tout sauf un cul de sac évolutif (je n'en suis pas aussi sur en ce qui concerne l'homme).

Bonjour, que nous apprennent les dinosaures qui peut nous être utile aujourd'hui pour sauvegarder les espèces animales? Quelles leçons pouvons-nous tirer de leur disparition (s'il y en a à tirer) ? Quelles sont les grandes énigmes qui existent encore pour les scientifiques sur les dinosaures? Merci.
barbiroussa

Pour être franc pas grand chose. Le plus important quand on veut comparer la disparition (toute relative puisque les oiseaux sont des dinosaures) des grands dinosaures avec la baisse de biodiversité dans la nature actuelle ce sont les différences qui existent entre le "timing" de ces disparitions et surtout les causes de ces disparitions. Dans le premier cas (celui des dinosaures): la disparition ne s'est pas faite en un jour ni même en 3000 ans mais s'est probablement étalée sur une grande période de temps. Cette disparition est due à une conjonction de facteurs externes aux dionosaures qui n'avaient que peu de chance de se produire (volcanisme intense, baisse du niveau des océans et chite d'une météorite de 14km de diamètre). Pour résumé, c'est un peu la faute à pas de chance.
Dans le cas des extinctions actuelles, on sait que ces extinctions sont très rapides et surtout la cause de ces extinctions est parfaitement identifiée: il s'agit  de l'activité humaine. C'est la première fois dans l'histoire du vivant qu'une espèce provoque elle même des extinctions d'une telle ampleur sans faire intervenir de modifications aléatoires des paramètres physiques du milieu (nous sommes les seuls responsables des changements climatiques.... observés).
Ces deux différences fondamentales ont de quoi nous faire réfléchir.

La paléontologie est aussi un business qui peut rapporter gros. Que pensez-vous des ventes et des collections privées dans ce domaine? Etes-vous confronté au problème des pilleurs sur les lieux de fouilles?
Gaël

Les ventes aux enchères de fossiles sont à mon sens proprement scandaleuses car la plupart des fossiles qui y sont vendus ne sont pas sortis légalement des pays d'où ils viennent: cela m'énerve et je préfère ne pas en parler. Les prix atteints sont en plus ridicules: un seul dinosaure permettrait de me faire travailler sur le terrain pendant près de 10 ans (pour en trouver 10 fois plus). Concernant les collections privées, il faut distinguer les acheteurs dont je ne parlerai pas ici, et les amateurs avec lesquels nous travaillons très souvent et qui sont souvent sensibles à la valeur scientifique des fossiles (la plupart collecte des fossiles pour leur valeur scientifique et pas marchande). Le problème derrière tout cela est qu'un particulier lambda nous regarde avec beaucoup de scepticisme quand il trouve un beau fossile et que nous lui expliquons qu'il faut qu'il le cède à un musée pour en faire un objet patrimonial.

Pensez-vous que l'on trouvera encore beaucoup de nouvelles espèces de dinosaures dans les prochaines fouilles?
Bertrand

En 2010, une cinquantaine d'espèces de nouveau dinosaures ont été découverts. Le rythme ne devrait pas baisser avant plusieurs années, sans trahir de secrets j'ai au moins 6 dinosaures sous le "coude" qui attendent d'être baptisés dont au moins trois presque complets.

Comment expliquer que la Chine est aujourd'hui une des zones où l'on fait les plus belles découvertes de fossiles de dinosaures au monde?
Michel125

Plus les gens travaillent à un endroit, plus on y fait de découverte. Pendant très longtemps seuls quelques paléontologues Chinois se sont partagés des territoires immenses. Quand le pays s'est ouvert le patrimoine chinois a été de plus en plus sur le devant de la scène, des collègues de tous les pays ont collaborés et la pêche miraculeuse a débuté. Le plus exceptionnel en Chine reste les gisement de Liaoning (au nord-est de Pékin) car on y a découvert les fameux dinosaures à plumes qui ont attirés l'attention de tous les médias internationaux. Il ne faut pas croire cependant que seule la Chine a livré de magnifiques fossiles: l'Amérique du Sud et l'Afrique ont encore beaucoup de secrets à nous livrer et des territoires entiers (en particulier en Asie Mineure n'ont jamais été prospectés pour des raisons souvent politiques et de sécurité).

Comment expliquer que l'on retrouve des traces de pas de dinosaures dans le Jura - à supposer qu'il s'agisse réellement de cela - à la surface, alors que partout ailleurs les fossiles se trouvent en profondeur?
vidoekb

Les fossiles sont remis à la surface suite à différents processus d'érosion (soulèvement de chaines de montagne, action du gel du vent, des cours d'eau....) Les traces de pas retrouvées dans le Jura ont donc tout d'abord été "remontées" à la surface suite à la formation de la chaine de montagne et l'érosion a ensuite fait le reste. Il faut noter que tous les fossiles que l'on trouve sont en surface...
 
Quelle est votre plus belle découverte à ce jour?
kloehm

Chaque découverte est différente et provoque une émotion différente: la découverte d'un squelette complet mais surtout complètement articulé au Lesotho en 2008 reste un gros souvenir. Mais le Dubreuillosaurus (un dinosaure carnivore du groupe des mélagalosaures) trouvé dans le Calvados reste peut être en tête de mon top 10.

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Un dinosaure qui promet d’être «très impressionnant». Ronan Allain, paléontologue au Muséum national d’histoire naturelle, a confié à 20minutes.fr avoir découvert un fossile de dinosaure carnivore d’un nouveau genre, dans la région de Savannakhet au Laos.

Pour l’instant le scientifique ne détient que le fossile du bassin de l’animal, «mais nous savons que le reste du squelette est sur place» assure-t-il. Ronan Allain doit désormais lever 25.000 dollars pour monter une nouvelle expédition sur place afin de déterrer le reste du squelette.

Mais à peine rentré du Laos le jeune chercheur a déjà la tête à Angeac, en Charente. C’est au fond de carrières sur ce site planté au milieu de vignobles, qu’environ 350 os de dinosaures remontant au crétacé inférieur (120-130 millions d’années) ont été découverts depuis 2008. Dont un fémur de sauropode de 2,40 mètres, «ce qui en fait sans doute le plus grand jamais trouvé». Des restes de dinosaures carnivores, dont Ronan Allain est chargé, ont aussi été déterrés. «Nous retournons sur place cet été pour poursuivre les fouilles, mais nous en avons au moins pour dix ans de travaux. Angeac est amené à devenir le site de référence des dinosaures en France.»

Retrouvez l’exposition «Dans l’ombre des dinosaures», prolongée jusqu’au 13 juin 2011, à la Grande galerie de l’évolution du Muséum national d’histoire naturelle à Paris (5è).