Coronavirus dans le Haut-Rhin : Un chien flaire les cas de Covid-19 dans les Ehpad, une première en France

PANDEMIE Pour la première fois en France, un chien est utilisé pour détecter les personnes souffrant du coronavirus dans les Ehpad

20 Minutes avec AFP
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Le chien Pooka, renifleur de Covid, à l'entaînement.
Le chien Pooka, renifleur de Covid, à l'entaînement. — Sébastien Bozon / AFP

Une truffe affûtée contre le Covid-19. Depuis vendredi, Pokaa, golden retriever de 2 ans, déploie son flair à l’Ehpad La Roselière de Kunheim, dans le Haut-Rhin. Sa mission : détecter les éventuels cas positifs. Une « première » en France dans une maison de retraite. Pensionnaire de cet établissement de la région de Colmar, Christophe Fritsch a déjà eu affaire aux tests Covid. L’an passé, cet ancien horticulteur de 85 ans a été frappé par le virus.

Il s’en est sorti mais quand on lui demande ce qu’il pense des tests menés par Pokaa, l’octogénaire ne cache pas sa préférence : « ça ne se compare pas. C’est très agréable (…) on comprime un petit morceau de tissu » sous l’aisselle et « au bout de cinq minutes, on retire. Un test PCR, c’est quand même plus compliqué… »

Des échantillons imprégnés de sueur

Manipulés avec des gants pour ne pas y imprimer une autre odeur corporelle, les échantillons imprégnés de sueur sont placés dans des sachets stériles, puis déposés dans des boîtes. Le chien les renifle l’une après l’autre et s’assoit s’il détecte un cas positif. Un test PCR viendra ensuite confirmer ce que son flair aura détecté.

Ce que sa truffe aiguisée détecte, c’est la protéine « Spike », celle par laquelle le virus rentre dans les cellules pour les infecter, explique Alain Legrand, directeur général de Handi’chiens, association spécialisée dans l’éducation de chiens d’assistance pour personnes en situation de handicap, dont Pokaa est issu.

« C’est assez bluffant… »

Handi’chiens dispose de quatre centres d’éducation en France, dont un à Kunheim, accolé à La Roselière. Lors des tests menés la semaine dernière au sein de l’Ehpad sur des échantillons de l’hôpital de Strasbourg, Pokaa a reconnu « à 100 % » les positifs et les négatifs, explique le Dr Pierre Kohser, médecin de La Roselière. C’est assez bluffant… » Capable de « repérer l’ensemble des variants connus », Pokaa score à « 100 % sur les symptomatiques » et à « 95 % sur les asymptomatiques », catégorie qu’il est crucial de repérer, poursuit Alain Legrand. Chez ces derniers, il peut même « détecter le virus à peu près 48 heures avant les tests PCR ».

Si l’idée de chiens détecteur de maladies (cancers, épilepsie…) n’est pas inédite – une expérience de détection Covid-19 par des canidés a eu lieu en Corse en 2020 –, la nouveauté avec Pokaa, c’est qu’il est actuellement le seul chien renifleur de Covid « dans un Ehpad en France », explique Alain Legrand.

Une formation de « quatre semaines »

Les qualités olfactives de Pokaa, qui intervenait déjà dans une vingtaine d’Ehpad en tant que chien de médiation, sont le fruit d’une formation de « quatre semaines » à l’Ecole nationale vétérinaire d’Alfort pour y suivre la méthode Nosaïs-Covid19 du Pr Dominique Grandjean, explique Christelle Schreiber, éducatrice canine chez Handi’chiens. Pokaa y a été formé avec deux autres chiens de l’association, précise Benoît Seewald, responsable du centre Handi’chiens de Kunheim. Pour l’heure, seul Pokaa exerce sa compétence Covid-19.

L’association, qui a financé la formation de ses trois chiens, aimerait désormais voir essaimer ce système dans d’autres établissements. Impensable toutefois sans l’aide financière des pouvoirs publics : Handi’chiens, qui vit principalement de dons, ne peut pourvoir à la formation de ses 250 chiens, expliquent Alain Legrand et Pierre Kohser, pour lesquels un « appui des autorités de santé serait vraiment un plus ».