VIDEO. Top 14: C'est quoi la cruauté? Cette élimination de Clermont par le Racing à la dernière minute

RUGBY Les Auvergnats menaient jusqu'à cet ultime essai de Juan Imhoff...

R.B. avec AFP

— 

L'ailier clermontois David Strettle après la défaite contre le Racing le 17 juin 2016.
L'ailier clermontois David Strettle après la défaite contre le Racing le 17 juin 2016. — DAMIEN MEYER / AFP

Le Racing 92 s'est offert un aller simple pour Barcelone où il disputera sa première finale de Top 14 le 24 juin, grâce à sa victoire ébouriffante vendredi en demie contre Clermont (34-33), au terme d'un terrible bras de fer poussé jusqu'en prolongation.

Il fallait avoir le coeur bien accroché au Roazhon Park de Rennes et encore un brin de lucidité pour réaliser qu'au bout de la folle course le long de la ligne de l'ailier du Racing Juan Imhoff, à la 98e minute du match, se tenait une finale de Top 14.

Top 14 - phases finales - Résumé du match Clermont | Racing

Cette finale inédite au Camp Nou ressemble aussi à une seconde chance un peu inespérée pour les partenaires de Dimitri Szarzewski, qui ont vécu une terrible désillusion il y a un mois en s'inclinant face aux Saracens pour le titre européen.

Mais avec dans leurs rangs des éléments d'expérience, comme l'ouvreur vedette Dan Carter, auteur de la transformation de la victoire vendredi, ils ont aussi fait preuve d'une sacrée résilience pour enchaîner depuis cinq victoires.

Ils regarderont tranquillement dans leur canapé la joute énergivore opposant Toulon et Montpellier samedi, qui déterminera leur adversaire pour le Brennus.

Eliminés précocement en Coupe d'Europe cette saison, qualifiés directement pour les demies, les Auvergnats avaient pourtant eu le temps de fourbir leurs armes. Mais ils ont curieusement manqué d'élan vendredi soir.

Les hommes de Franck Azéma ont en effet été rapidement menés 16 à 3 (28e), après avoir encaissé un essai de Johan Goosen à la suite d'une boulette de Noa Nakaitaci, à la dérive une partie de la rencontre.

Mais, malgré aussi la perte sur KO de l'ailier Nick Abendanon, ils ont su redresser la barre pour revenir quasiment au contact à la pause (16-11), après un essai en force sur ballon porté de Fritz Lee.

Le jaune qui fait mal en prolongation

Revenus regonflés des vestiaires, ils encaissaient cependant un essai magnifique de Joe Rokocoko, qui n'accuse décidément pas le poids des années.

Distancés de 7 points avec 20 minutes à jouer (20-27), les Clermontois ont fait preuve d'audace en choisissant de jouer une pénalité qui s'offrait à eux, et s'en sont vus récompensés d'un essai de Wesley Fofana.

A 27-27 à la fin du temps réglementaire, les Clermontois semblaient mieux équipés et l'on se disait logiquement que les 18 matchs disputés en autant de week-ends d'affilée finiraient par peser sur les épaules du Racing en prolongation.

La prédiction faillit se réaliser avant qu'un carton jaune au 3e ligne Viktor Kolelishvili - un récidiviste - n'empoisonne la fin de match des Clermontois. Qui, à la suite d'un cafouillage, voyaient Imhoff concrétiser un contre à quelques secondes du terme. Et libérer enfin de l'enthousiasme sur cette phase finale qui en manquait cruellement jusque-là.