Formule 1: Comment Max Verstappen peut-il être pilote de F1 à l’âge de 17 ans

AUTOMOBILE Recruté par Toro Rosso, le jeune Hollandais sera au départ du premier grand prix de F1 en 2015 alors qu’il n’aura pas encore son permis de conduire…

Marc Nouaux

— 

(FILES) A file picture taken on July 6, 2014, shows Dutch racing driver Max Verstappen (L), speaking with his father and former F1 driver Jos Verstappen prior to the Zandvoort Masters of Formula 3 in Zandvoort, The Netherlands. Sixteen-year-old Max Verstappen will become the youngest driver in Formula One history next season after being unveiled as Toro Rosso's new signing. AFP PHOTO / ANP / SANDER KONING **netherlands out**
(FILES) A file picture taken on July 6, 2014, shows Dutch racing driver Max Verstappen (L), speaking with his father and former F1 driver Jos Verstappen prior to the Zandvoort Masters of Formula 3 in Zandvoort, The Netherlands. Sixteen-year-old Max Verstappen will become the youngest driver in Formula One history next season after being unveiled as Toro Rosso's new signing. AFP PHOTO / ANP / SANDER KONING **netherlands out** — AFP

Max Verstappen est en train de faire le buzz dans le monde du sport automobile. Pourquoi? Tout simplement car il va participer aux championnats du monde de Formule 1 avec l’écurie Toro Rosso en 2015 alors… qu’il n’aura que 17 ans et toujours pas le permis de conduire. On essaie de comprendre comment ce jeune hollandais peut disputer des grand-prix de F1 à 17 ans seulement.

A-t-il le droit de conduire en F1 sans permis de conduire? Evidemment, cela peut surprendre. Comment un gamin de 16 ans peut-il piloter une voiture de course qui file à plus de 250 km / h alors qu’il n’a jamais passé son permis de conduire? Il faut savoir qu’en F1, on n’a pas besoin du permis de conduire traditionnel mais d’une «super licence». Verstappen devrait l’obtenir assez rapidement puisqu’il s’agit de boucler 300 kilomètres à bord d’une F1 lors d’essais libres effectués sur des circuits. Cet automne il devrait avoir assez de kilomètres au compteur pour briguer son précieux sésame. Après ça, il aura le droit de piloter officiellement sa Toro Rosso. Mais il devra venir jusqu’à la piste d’essais en scooter ou à vélo…

Pourquoi est-il si précoce? Il y a un an, Verstappen courait encore simplement en karting, l’antichambre de la F3, elle-même antichambre de la F1. Généralement, un pilote met entre trois et cinq ans pour passer du kart à la Formule 1. «Max est le genre de pilote qui peut directement débuter en F1 sans devoir faire plusieurs années d’apprentissage dans les catégories inférieures», assure Helmut Marko, responsable du programme de détection des jeunes pilotes Red Bull, dont Toro Rosso est une filiale. Fils d’un ancien pilote de F1, Jos Verstappen, qui a notamment connu deux podiums en 107 grand-prix mais qui a surtout été l’équipier de Michael Schumacher chez Benetton lors de son premier titre en 1994, Max Verstappen a baigné très tôt dans le sport automobile. Lorsqu’il est né, en 1997, son père en était encore au milieu de sa carrière. La culture automobile dans laquelle il a été élevé et ses compétences en pilotage qu’il a pu afficher dès le plus jeune âge vont faire de lui le plus jeune pilote de l’histoire de ce sport.

Pourquoi a-t-il pris la place d’un Français? Avec l’arrivée de Verstappen chez Toro Rosso, c’est Jean-Eric Vergne qui cèdera sa place. Contraint à l’abandon cinq fois lors des onze premiers grand-prix de la saison, le Français de 24 ans paie le manque de fiabilité de sa monoplace malgré ses onze points inscrits qui le placent pour l’instant à la treizième place du classement général (il est le premier français) devant son coéquipier russe, Daniil Kvyat, qui lui, sera conservé la saison prochaine. Au-delà des résultats, Vergne est sanctionné par la politique de Toro-Rosso qui ne garde jamais ses pilotes plus de trois saisons afin de permettre à des plus jeunes issus de son académie de pouvoir intégrer la F1 rapidement. Un mode de fonctionnement qui profite donc au jeune hollandais qui aura la place de Vergne dès le mois de mars prochain.