Timothy Ray Brown, premier patient guéri du VIH, est mort d’un cancer

DECES Atteint du VIH et d’une leucémie, Timothy Ray Brown avait été considéré comme guéri des deux maladies en 2008 après une greffe

20 Minutes avec agences
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Timothy Ray Brown, premier homme à guérir du VIH, est mort à l'âge de 54 ans.
Timothy Ray Brown, premier homme à guérir du VIH, est mort à l'âge de 54 ans. — Manuel Valdes/AP/SIPA

Il était connu comme le « patient de Berlin ». Timothy Ray Brown, l’Américain qui devint en 2008 le premier homme à guérir du VIH, est mort d’un cancer à 54 ans, a indiqué mercredi la Société internationale sur le sida (IAS).

« Ces six derniers mois, Timothy vivait avec une récidive de la leucémie » qui avait notamment atteint son cerveau, mais « était resté à l’abri du virus VIH », a souligné l’IAS dans un communiqué.

Le VIH en 1995, la leucémie en 2006

Le compagnon de Timothy Ray Brown avait annoncé quelques jours auparavant que ce dernier était en phase teminale. « Timothy ne meurt pas du VIH, que les choses soient claires », avait confié Tim Hoeffgen mardi sur le blog du militant et auteur Mark King.

Timothy Ray Brown a écrit une page de l’histoire médicale du VIH, le virus qui cause le sida. En 1995, il vivait à Berlin quand il a appris qu’il avait été contaminé par le virus. Puis en 2006, il a été diagnostiqué d’une leucémie.

Pour le soigner de la leucémie, son médecin, à l’université de Berlin, a eu recours à une greffe de cellules-souches d’un donneur qui avait une mutation génétique rare lui conférant une résistance naturelle au VIH, dans l’espoir que la greffe soigne les deux maladies.

Il fallut deux greffes, des opérations lourdes et dangereuses, mais le pari a réussi : en 2008, Timothy Ray Brown était guéri des deux maladies. L’annonce initiale avait préservé son anonymat, le désignant comme « patient de Berlin ».

« Je suis la preuve vivante qu’il peut y avoir une guérison du sida »

En 2010, il avait accepté de dévoiler son nom publiquement, et était depuis devenu une personnalité publique, s’exprimant dans des interviews et conférences. « Je suis la preuve vivante qu’il peut y avoir une guérison du sida », avait-il dit à l’AFP en 2012. « C’est magnifique d’être guéri du VIH ».

Depuis, une seule autre rémission a été annoncée, en mars 2019, grâce à la même méthode, chez le « patient de Londres », qui lui aussi a révélé son identité ensuite, Adam Castillejo, et est désormais considéré guéri.

En raison de sa lourdeur et des risques (il faut préalablement supprimer le système immunitaire du receveur par chimiothérapie, afin de le « remplacer » par celui du donneur), la méthode de la greffe de cellules-souches n’est pas considérée comme une voie de traitement généralisable, a fortiori aujourd’hui où les traitements antirétroviraux permettent aux personnes de vivre une vie quasi normale avec le VIH.