Un astéroïde de grande taille va frôler la Terre ce mardi soir

ESPACE Il mesure près de 400 mètres de diamètre...

C.C. avec Reuters

— 

Image radar de l'astéroïde 2005 YU 55 qui va frôler la Terre dans le nuit du 8 au 9 novembre 2011.
Image radar de l'astéroïde 2005 YU 55 qui va frôler la Terre dans le nuit du 8 au 9 novembre 2011. — NASA / REUTERS

Il s’appelle 2005 YU 55 et mesure près de 400 mètres de diamètre. Cet astéroïde de grande taille frôlera ce mardi la Terre en passant plus près que la Lune, donnant ainsi aux scientifiques une rare occasion d'étudier ce type d'astre.

C'est plus exactement dans la nuit de mardi à mercredi, à 00h28, que la distance sera la plus courte entre la Terre et 2005 YU 55. Seuls 323.469 km sépareront alors l'astéroïde de notre planète.

«Il n'existe aucun risque de collision avec la Terre»

«C'est la première fois depuis 1976 qu'un objet de cette taille passe aussi près de la Terre. C'est une grande et rare occasion d'étudier un géocroiseur comme celui-ci», s'est réjoui jeudi dernier l'astronome Scott Fisher, de la Fondation nationale des sciences.

L'orbite et la position de 2005 YU 55 sont bien connues des scientifiques, a ajouté Don Yeomans, du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, en Californie. «Il n'existe aucun risque de collision de cet objet avec la Terre ou la Lune», a-t-il affirmé.

Trop lointain pour être observé à l'oeil nu

Plusieurs milliers d'astronomes, amateurs et professionnels, devraient suivre le passage de l'astéroïde, qui sera visible de l'hémisphère Nord. Il sera toutefois trop lointain pour être observé à l'oeil nu.

«Le meilleur moment pour l'observation sera probablement tôt dans la matinée de ce mardi sur la côte Est des Etats-Unis. Il sera presque imperceptible, même à son point le plus proche. Il faudra donc un télescope de bonne taille pour pouvoir effectivement l'observer», a précisé Don Yeomans.

Un astéroïde régulièrement en approche

Les astronomes estiment que 2005 YU 55 rendrait périodiquement visite à la Terre depuis des millénaires. Cependant, en raison des variations occasionnelles imposées à sa trajectoire par l'attraction des différentes planètes croisées, ils ne peuvent dire avec précision depuis combien de temps il se trouve sur sa présente orbite. Les simulations informatiques de sa trajectoire future écartent tout risque de collision au cours des 100 prochaines années, selon Don Yeomans.

D'un noir profond, 2005 YU 55 appartient à la catégorie des astéroïdes de type C, composés essentiellement de carbone. Son passage devrait également fournir l'occasion d'en savoir plus sur sa composition précise et sa structure.