La sonde américaine Dawn s'est placée en orbite de l'astéroïde Vesta

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Après un périple de près de quatre ans, la sonde américaine Dawn, est arrivée sur l'orbite de Vesta, l'un des plus gros astéroïdes du système solaire, a annoncé dimanche la Nasa.

Dawn devrait se trouver à 16.000 kilomètres de la surface de Vesta et à 188 millions de kilomètres de la Terre.

"Il a fallu près de quatre ans depuis le lancement de Dawn pour atteindre ce but", selon Robert Mase, le responsable de la mission de 466 millions de dollars au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena.

Après une année d'observations et de mesures autour de Vesta, Dawn reprendra son périple début 2012 pour aller se placer sur l'orbite de Cérès, un autre gros astéroïde, qu'elle atteindra en février 2015, parcourant au total 5,1 milliards de kilomètres.

Le premier des principaux objectifs de la mission Dawn est de "saisir les premiers moments de la naissance du système solaire" il y a 4,6 milliards d'années en essayant de comprendre la formation de ces deux astéroïdes situés entre Mars et Jupiter.

Le deuxième objectif est de déterminer la nature des éléments formant ces entités de type terrestre.

Enfin, la sonde robotisée de 1,21 tonne qui mesure 1,64 mètre de long sur 1,27 mètre de large, va étudier pourquoi Vesta et Cérès ont connu une formation et une évolution totalement différentes, ce qui devrait permettre de comprendre le rôle de l'eau dans l'évolution des astéroïdes.

Pour effectuer sa mission, Dawn est équipée d'une caméra à très haute définition et de deux spectromètres.

Lancée en septembre 2007, elle est dotée d'un moteur électrique à propulsion ionique qui assure une poussée constante et lui permet d'atteindre de très grandes vitesses.

Cérès, découvert en 1801, a une forme sphérique avec un diamètre de 960 km. Il est formé à 25% d'eau sous forme de glace épaisse autour d'un noyau rocheux.

Cet astéroïde a été classé en 2006 comme une "planète naine", selon une nouvelle définition établie par l'Union astronomique internationale après un débat sur le statut de Pluton qui a perdu son titre de planète.

Pluton était entré dans cette nouvelle catégorie qui compte deux autres membres: Cérès et Eris.

Vesta, découvert en 1807, est un grand rocher de forme irrégulière, sans trace d'eau avec un noyau formé de fer d'un diamètre moyen de 520 km.

La mission peut-être suivie sur le site suivant de la Nasa: http://dawn.jpl.nasa.gov.

  1. La mission Dawn sur le site de la Nasa