La Nasa prête à lancer Aquarius, un satellite d'observation des océans

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La Nasa était prête ce vendredi à lancer le satellite d'observation Aquarius visant à améliorer la compréhension du système climatique terrestre en mesurant régulièrement les concentrations de sel à la surface des océans.

Après un report de 24 heures en raison d'une anomalie, Aquarius sera lancé par une fusée Delta 2 depuis un pas de tir de la base aérienne de Vandenberg en Californie (ouest) à partir de 14h20 GMT, lorsque s'ouvrira une fenêtre de tir de cinq minutes, a précisé l'agence spatiale américaine dans un communiqué.

Orbite à 657 km de la surface terrestre

Les prévisions météorologiques pour ce vendredi donnent 100% de chances de conditions permettant un lancement, indique la Nasa.

Le satellite Aquarius/SAC-D (Satelite de Aplicaciones Cientificas) est le fruit d'une collaboration entre la Nasa et l'Agence spatiale argentine, Comision Nacional de Actividades Espaciales (CONAE). Mais d'autres pays y participent aussi. Il s'agit du Brésil, de la France, du Canada et de l'Italie.

Aquarius étudiera tous les sept jours l'ensemble de la surface océanique depuis son orbite à 657 km de la surface terrestre et fournira des estimations mensuelles du changement de salinité suivant le moment et l'endroit.

Instruments pour «collecter des données environnementales»

Le satellite transportera aussi différents instruments pour «collecter des données environnementales qui auront une grande variété d'applications, comme des études sur les risques naturels, la qualité de l'air, l'évolution des sols et l'épidémiologie», explique la Nasa.

Le satellite européen Smos, lancé en 2009, étudie déjà la salinité des océans, mais Aquarius permettra d'améliorer la connaissance des scientifiques en raison de la précision de ses relevés.

Son lancement intervient trois mois après la perte par la Nasa de Glory, un satellite d'observation de la Terre de 424 millions de dollars qui n'a pas réussi à se séparer normalement de son système de propulsion et s'est abîmé dans l'océan.