Brésil : Découverte d'une forêt fossilisée vieille de 290 millions d'années

VIEILLE BRANCHE Après avoir été mise au jour en 2018, cette immense forêt a été étudiée pendant quatre ans

20 Minutes avec agences
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Vue aérienne d'une forêt (pas du tout fossilisée) au nord du Brésil. (illustration)
Vue aérienne d'une forêt (pas du tout fossilisée) au nord du Brésil. (illustration) — AFP PHOTO ANTONIO SCORZA

Des scientifiques ont découvert des fossiles d’arbres très anciens dans l’Etat du Parana (Brésil). Ces derniers, appartenant à une forêt vieille de 290 millions d’années avant l’arrivée des dinosaures, offrent une « fenêtre sur le passé » pour étudier l’évolution des plantes.

La forêt fossilisée découverte est composée de 164 arbres lycophytes (sans fruits, fleurs ni graines) d’une variété déjà disparue. Il s’agit de la « plus importante de l’hémisphère sud » en termes de quantité et de qualité de préservation, selon la géologue brésilienne Thammy Mottin.

Une conservation exceptionnelle

« Ces plantes représentent des formes de vie très primitives de l’histoire de la terre », poursuit la scientifique. La forêt, qui a poussé près de l’actuelle ville d’Ortigueira, « montre comment les premières plantes se sont répandues, comment elles étaient distribuées dans l’espace et quelles étaient leurs interactions » avec d’autres formes de vie.

La conservation exceptionnelle de cette forêt a été rendue possible par le fait que les arbres « ont été ensevelis quand ils étaient encore vivants, puis recouverts progressivement de sédiments », explique Thammy Mottin. La forêt a ensuite été « conservée presque telle quelle » après voir été recouverte par un fleuve en crue qui a gelé.

Quelques rares découvertes similaires avaient déjà eu lieu dans l’hémisphère sud, dans l’Etat de Rio Grande do Sul ou dans la Patagonie argentine, mais toutes de dimensions bien moins importantes. Découverte fin 2018, la forêt fossilisée du Parana a fait l’objet d’une longue étude publiée en février dernier dans la revue Palaeogeography, Palaeoclimatology, Palaeoecology.