Espace : La Chine accuse Elon Musk de mettre en danger ses astronautes

SpaceX Cette année, la station spatiale chinoise aurait procédé à deux reprises à des manœuvres pour éviter des engins de SpaceX

20 Minutes avec agences
Elon Musk, patron de SpaceX, le 1er décembre 2020.
Elon Musk, patron de SpaceX, le 1er décembre 2020. — Hannibal Hanschke/AP/SIPA

La Chine a accusé ce mardi les Etats-Unis de « grave menace » à la sécurité de ses astronautes après que deux satellites du milliardaire  Elon Musk eurent manqué de peu, selon Pékin, d’entrer en collision avec sa station  spatiale. Selon un document adressé début décembre par Pékin au Bureau des affaires spatiales de l’ONU à Vienne, la station spatiale chinoise Tiangong a dû à deux reprises, en juillet et octobre, procéder à des manœuvres afin d’éviter « une rencontre » avec des engins de  SpaceX.

L’agence spatiale chinoise a réagi « afin d’assurer la sécurité et la survie des astronautes en orbite », ajoute le document. SpaceX n’avait pas commenté mardi cette information, qui a déplu aux internautes chinois. « Préparez-vous à boycotter Tesla », lançait un utilisateur du réseau social Weibo, sous un hashtag vu plus de 87 millions de fois. « Ça ne manque pas d’ironie : les Chinois achètent des Tesla, donnant de l’argent à Musk pour qu’il lance (des satellites) et les jette contre la station spatiale chinoise », tonnait un autre.

« Une menace grave pour la vie et la sécurité des astronautes »

Pékin a accusé mardi les Etats-Unis de « manquer à leurs obligations internationales » dans l’espace, sans toutefois s’en prendre nommément à l’homme le plus riche du monde. « Cela constitue une menace grave pour la vie et la sécurité des astronautes » chinois, a fustigé devant la presse un porte-parole de la diplomatie, Zhao Lijian.

Elon Musk, qui vient d’être élu personnalité de l’année par le magazine américain Time, est très connu en Chine pour ses voitures électriques Tesla. La Chine est un marché crucial pour le multimilliardaire canado-américain d’origine sud-africaine. Tesla vend dans le pays environ un quart de sa production et dispose d’une usine à Shanghai. Le constructeur automobile a cependant été l’objet de critiques ces derniers mois à la suite d’accidents et d’inquiétudes en matière de protection des données.

De plus en plus d’objets dans l’espace

Dans l’espace, SpaceX a lancé une constellation de plus de 1.500 satellites, Starlink, destinés à apporter une connexion à Internet aux quatre coins du globe. Cette constellation a notablement augmenté la circulation d’objets dans l’espace. « Nous avons constaté une augmentation du nombre de risques de collision depuis le début du déploiement de Starlink », a commenté pour Jonathan McDowell, du Centre d’astrophysique Harvard-Smithsonian aux Etats-Unis.

La Chine a lancé cette année le module principal de sa station spatiale Tiangong (le « palais céleste »), dont la construction doit être achevée l’an prochain. Deux équipages de trois astronautes s’y sont succédé depuis juin.