Chine : Découverte d’un embryon de dinosaure parfaitement fossilisé

FAIS COMME L'OISEAU Nommé « Baby Yingliang » par les chercheurs, il a été retrouvé dans une position bien connue chez les oiseaux, lorsque les oisillons se préparent à éclore

20 Minutes avec AFP
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Un embryon de dinosaure s’apprêtait à éclore comme un oiseau — 20 Minutes

C’est une découverte extrêmement rare qui va permettre de mieux comprendre les oiseaux. Des scientifiques ont annoncé mardi avoir découvert un embryon de  dinosaure magnifiquement conservé, datant d’il y a au moins 66 millions d’années et se préparant à sortir de son œuf.

Ce fossile d’oviraptorosaure, trouvé à Ganzhou, en Chine, a été nommé par les chercheurs « Baby Yingliang ». « C’est l’un des meilleurs embryons de dinosaures jamais retrouvés », a expliqué Fion Waisum Ma, de l’université de Birmingham et coauteure de l’étude, publiée dans iScience.

Une position presque vitale pour les oisillons

« Baby Yingliang » a été retrouvé le dos courbé, ses pieds de chaque côté de sa tête, avec celle-ci rentrée sur son ventre. Une position qui n’avait encore jamais été vue chez les dinosaures, mais qui est bien connue chez les oiseaux. Lorsque les oisillons se préparent à éclore, ils stabilisent leur tête sous une aile, tout en perçant leur coquille avec leur bec. Les embryons n’arrivant pas à se mettre dans cette position ont de plus grandes chances de mourir d’une éclosion ratée.

D’après Fion Waisum Ma, cette position « indique qu’un tel comportement chez les oiseaux modernes trouve son origine chez leurs ancêtres dinosaures ». Une alternative aurait pu ressembler à ce que font les crocodiles, qui adoptent eux une posture assise, avec leur tête seulement penchée sur leur ventre.

Un fossile du Crétacé supérieur

Les oviraptorosaure, dont le nom signifie « lézard voleur d’œufs », étaient des dinosaures à plumes vivant en Asie et en Amérique du Nord durant l’époque du Crétacé supérieur. Ils pouvaient avoir des formes de becs et des régimes alimentaires différents, et leur taille allait de celle de singes à celle d’énormes gigantoraptors, mesurant huit mètres de long.

« Baby Yingliang » mesure, lui, 27 centimètres de la tête à la queue et repose dans un œuf de 17 centimètres de long au Yingliang Stone Nature History Museum. Selon les scientifiques, il est vieux d’entre 72 et 66 millions d’années, et a probablement été si bien préservé grâce à un glissement de boue l’ayant enseveli et protégé des charognards. Il aurait grandi jusqu’à faire deux ou trois mètres de long s’il avait atteint l’âge adulte, et se serait nourri de plantes.

Ce spécimen faisait partie d’un groupe de plusieurs fossiles d’œufs, laissés de côté et oubliés durant des années. Les chercheurs ont suspecté qu’ils puissent contenir des dinosaures et ont gratté une partie de la coquille pour découvrir « Baby Yingliang ».