Mars : Un phénomène imprévu observé grâce à Ingenuity

ESPACE Les scientifiques s’intéressent à la façon dont l’hélicoptère Ingenuity fait voler de la poussière sur son passage

20 Minutes avec agence

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Un selfie du Rover Perseverance à côté du petit hélicoptère Ingenuity.
Un selfie du Rover Perseverance à côté du petit hélicoptère Ingenuity. — Nasa-UPI-Sipa

L’hélicoptère Ingenuity, envoyé sur la planète Mars avec le rover Perseverance, qui mène des expériences scientifiques, devait à l’origine faire la démonstration du vol sur cette planète encore mal connue. Mais les scientifiques se sont rendu compte que, contre toute attente, cet hélicoptère allait pouvoir lui aussi leur fournir de précieuses informations.

En effet, selon Numerama qui rapporte une information de la revue Nature, l’hélicoptère Ingenuity fait voler de la poussière avec lui, même à plusieurs mètres d’altitude. Et ce nuage de poussière permet d’apporter des informations sur l’atmosphère de la planète rouge.

Comment est transportée la poussière ?

Les éléments peuvent être soulevés et transportés plus facilement que ce qu’imaginaient les spécialistes. Le quatrième vol d’Ingenuity a eu lieu le 30 avril. Les scientifiques ont pu voir les images captées par l’astromobile Perseverance qui montrent que l’hélicoptère a été enveloppé par un nuage de poussière de 133 mètres.

Il était par ailleurs toujours présent à la fin de son vol. Si la présence de poussière était bien connue sur Mars, c’est la manière dont elle est transportée qui intéresse les scientifiques.

Nouveaux tests à venir

Ces derniers aimeraient notamment en apprendre plus sur les tourbillons de poussière qui se forment parfois sur la planète. Ingenuity mène une sorte d’« expérience scientifique atmosphérique imprévue » selon les dires du planétologue Jim Bell, de l’université d’Etat de l’Arizona aux Etats-Unis.

Les spécialistes peuvent se féliciter d’avoir prolongé la mission de l’hélicoptère. Ce dernier devait faire de nouveaux tests et notamment des essais pour déterminer quelle aide il pourrait apporter lors d’autres missions scientifiques. Il apporte déjà une piste de réflexion.