Australie : Le plus grand dinosaure découvert en 2007 appartient en fait à une nouvelle espèce

PALÉONTOLOGIE Des comparaisons 3D entre plusieurs ossements ont été faites pour confirmer qu’il s’agissait bien d’une nouvelle espèce

20 Minutes avec agences

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Une illustration de l'Australotitan cooperensis, nouvelle espèce de dinosaure.
Une illustration de l'Australotitan cooperensis, nouvelle espèce de dinosaure. — CHINE NOUVELLE/SIPA

Un énorme dinosaure dont des fossiles avaient été découverts en 2006 en Australie a formellement été identifié comme le spécimen d’une nouvelle espèce. Cette dernière a été baptisée Australotitan cooperensis. Il s’agit d’un des plus grands animaux connus à avoir foulé la surface du globe.

Ce dinosaure appartient au groupe des titanosaures, herbivores au long cou, qui a vécu il y a près de 100 millions d’années. Des spécimens ont été retrouvés sur tous les continents. Le spécimen mesurait a priori 5 à 6,5 m de haut et de 25 à 30 m de long, ce qui en fait le plus grand dinosaure australien connu.

Un processus « long et fastidieux »

« Ce nouveau titanosaure fait partie des cinq plus grands au monde », selon Robyn Mackenzie, de l’Eromanga Natural History Museum, propriétaire de la ferme où les os fossilisés ont été découverts. Le squelette avait été baptisé « Cooper », du nom d’une rivière de l’Etat. La découverte avait d’abord été tenue secrète tandis que les chercheurs réalisaient le chantier de fouilles. Le squelette a été exposé pour la première fois au public en 2007.

La confirmation de l’appartenance de Cooper à une nouvelle espèce est le résultat d’un « processus très long et fastidieux », a indiqué Scott Hocknull, paléontologue au Queensland Museum. Les recherches, qui ont impliqué des comparaisons en 3D entre plusieurs ossements, ont été publiées ce lundi dans la revue scientifique PeerJ.

De nombreux os de dinosaures ont été découverts dans la même zone selon Scott Hocknull, pour qui davantage de fouilles sont nécessaires. « Des découvertes comme celles-ci ne sont que la pointe émergée de l’iceberg », selon lui. Le plus grand dinosaure connu à ce jour est Patagotitan mayorum, le « Titan de Patagonie » découvert en Argentine. Il pouvait peser environ 70 tonnes et mesurer 37 m de long et 8 m de haut au garrot.