Russie : Un animal microscopique survit 24.000 ans dans le permafrost

DÉCOUVERTE Grâce à la datation au radiocarbone, l’âge du spécimen a été établi entre 23.960 et 24.485 ans

20 Minutes avec agences

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Le « permafrost », les sous-sols arctiques gelés, pourrait commencer à se dégeler d'ici 10 à 30 ans (photo d'illustration).
Le « permafrost », les sous-sols arctiques gelés, pourrait commencer à se dégeler d'ici 10 à 30 ans (photo d'illustration). — Pierre-Henry Deshayes AFP

Un animal microscopique appelé rotifère bdelloïde est revenu à la vie après avoir été congelé pendant 24.000 ans en Sibérie, puis est parvenu à se cloner, ont annoncé ce lundi des scientifiques russes. Cette découverte soulève des questions sur les mécanismes utilisés par l'animal multicellulaire pour supporter cette longue période de repos, a déclaré Stas Malavin, co-auteur d'un article à ce sujet dans la revue Current Biology.

« Notre rapport est la preuve la plus solide à ce jour que les animaux multicellulaires pourraient supporter des dizaines de milliers d'années en cryptobiose, un état dans lequel le métabolisme est presque complètement à l'arrêt », a expliqué Stas Malavin, de l'Institut des problèmes physico-chimiques et biologiques du sol à Pouchtchino, en Russie. L'équipe de chercheurs a utilisé un appareil de forage pour prélever des carottes de la rivière Alazeïa, dans l'Arctique russe, puis a utilisé la datation au radiocarbone pour déterminer que l'âge du spécimen se situait entre 23.960 et 24.485 ans.

Il est capable de se reproduire seul

Les experts avaient déjà identifié des microbes unicellulaires capables de pareils exploits. Chez les organismes multicellulaires, le cas d'un ver nématode vieux de 30.000 ans et revenu à la vie avait été signalé. Des mousses ainsi que certaines plantes se sont également régénérées après plusieurs milliers d'années passées dans la glace.

Les rotifères peuvent désormais être ajoutés à la liste des organismes qui semblent être capables de survivre indéfiniment, selon Stas Malavin. Une fois décongelé, l'animal a pu se reproduire seul en utilisant un processus appelé parthénogenèse.

Mesurant environ un demi-millimètre de long, les rotifères vivent généralement dans un milieu d'eau douce. « Nous pouvons nous servir de cet organisme comme d'un modèle pour étudier la survie à la congélation et à la dessication dans ce groupe et le comparer à d'autres animaux résistants comme les tardigrades, les nématodes, etc. », a ajouté Stas Malavin.