Mars : Le rover chinois « Zhurong » débute son exploration de la planète rouge

ESPACE La Chine est le deuxième pays au monde à parvenir à réaliser un tel exploit

G. N. avec AFP
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Une vue d'artiste du rover chinois « Zhurong » partant à l'exploration de la planète Mars.
Une vue d'artiste du rover chinois « Zhurong » partant à l'exploration de la planète Mars. — /AP/SIPA

Le robot téléguidé chinois « Zhurong » a quitté samedi sa plateforme d’atterrissage sur Mars, une semaine après son arrivée, pour commencer à explorer la surface de la planète rouge, a rapporté l’agence officielle Chine nouvelle. L’envoi de ce robot sur Mars constitue une première pour le pays asiatique devenu le deuxième au monde à réussir une telle opération après les Etats-Unis.

La Chine avait lancé en juillet 2020 depuis la Terre sa mission inhabitée « Tianwen-1 », du nom de la sonde envoyée dans l’espace et composée d’un orbiteur (qui tourne autour de Mars) et d’un atterrisseur avec « Zhurong » à bord qui s’est posé samedi dernier dans une zone de la planète rouge nommée « Utopia Planitia », une vaste plaine dans l’hémisphère Nord de Mars.

Premières photos envoyées

D’un poids d’environ 240 kg, « Zhurong » — ainsi nommé d’après le dieu du feu de la mythologie chinoise — a envoyé mercredi ses premières photos. Il doit aussi conduire des analyses du sol, de l’atmosphère et cartographier la planète rouge. « Zhurong » est muni de panneaux solaires pour son alimentation électrique et est censé être opérationnel durant trois mois.

L’astromobile est également équipée de caméras, d’un radar et de lasers qui lui permettront notamment d’étudier son environnement et d’analyser la composition des roches martiennes. La mission sur Mars doit aussi chercher d’éventuels signes de vie passée.

En parvenant à poser son robot sur Mars, la Chine, qui investit des milliards d’euros dans son programme spatial afin de rattraper l’Europe, la Russie et les Etats-Unis, témoigne de ses ambitions spatiales de plus en plus fortes. Elle a envoyé son premier astronaute dans l’espace en 2003 et lance des satellites pour elle-même ou pour le compte d’autres pays. En 2019, elle a posé un engin sur la face cachée de la Lune – une première mondiale. L’an dernier, des échantillons ont été rapportés sur Terre.