L’hélicoptère Ingenuity a effectué un court vol historique sur Mars, annonce la Nasa

ESPACE Il s’agit du premier vol d’un engin motorisé sur une autre planète

Manon Aublanc

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Planète Mars : Premier vol réussi pour le mini-hélicoptère de la Nasa — 20 Minutes

L’hélicoptère Ingenuity de la Nasa a effectué un court vol historique sur Mars, a annoncé l’agence spatiale, ce lundi.  « Les données altimétriques confirment qu’Ingenuity a effectué le premier vol d’un engin motorisé sur une autre planète », a affirmé un ingénieur du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, sous les applaudissements et les cris de joie dans la salle de contrôle.

Le voyage d’Ingenuity doit permettre à la Nasa de recueillir des données inestimables sur les conditions de vie sur Mars. Initialement prévu le 11 avril, le vol avait été retardé en raison d’un problème technique apparu lors du test de ses rotors. Le mini-hélicoptère de la Nasa Ingenuity, qui ressemble à un gros drone, était arrivé le 18 février sur Mars attaché sous le rover Perseverance, avant de s’en détacher début avril.

La faible densité de l’air comme défi

Une courte vidéo du vol, prise par le rover Perseverance à bord duquel Ingenuity est arrivé sur la planète rouge avant de se décrocher, a été diffusée dans la foulée de l’annonce. On y voit l’engin faire du surplace à environ trois mètres d’altitude puis se poser sur la surface de Mars.

L’hélicoptère a lui-même envoyé une photo en noir et blanc, montrant son ombre sur la planète rouge. « Nous pouvons maintenant dire que des humains ont fait voler un engin motorisé sur une autre planète ! », s’est enthousiasmée MiMi Aung, cheffe de projet de l’hélicoptère. L’opération était un véritable défi, car l’air martien est d’une densité équivalente à seulement 1 % de celle de l’atmosphère terrestre. Or c’est en poussant l’air en tournant que les hélices peuvent soulever du poids.