En orbite autour de Mars, la sonde chinoise Tianwen-1 envoie une vidéo de la planète rouge

ESPACE Au terme de cette mission complexe et ambitieuse, la Chine espère réussir à téléguider un robot sur le sol martien

20 Minutes avec AFP

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La planète Mars.
La planète Mars. — ISRO / AFP

La semaine dernière, la sonde chinoise avait transmis une photo de la planète Mars lors de son approche. Ce vendredi, l’agence spatiale chinoise diffuse une courte vidéo de Tianwen-1 survolant la planète rouge, deux jours après avoir réussi à la placer en orbite.

Sur la vidéo diffusée par la chaîne de télévision publique CCTV, la surface de la planète se détache sur le ciel noir. Des cratères blancs sont visibles sur la surface de la planète, que la sonde survole pendant la durée d’un jour martien, selon l’agence officielle Chine Nouvelle.

De grandes ambitions d’ici 2030

En pleine rivalité diplomatique et technologique avec les Etats-Unis, la Chine a ouvert un nouveau champ de compétition avec un programme spatial ambitieux, qui vise à établir une station spatiale habitée d’ici 2022 et envoyer un astronaute sur la Lune à l’horizon 2030.

Tianwen-1 («Questions au ciel-1 » en chinois) est composée de trois éléments : un orbiteur (qui continuera à tourner autour de l’astre), un atterrisseur (qui devrait se poser sur Mars) et un robot téléguidé. Tianwen-1 a été lancée en juillet dernier, en même temps que des sondes américaine et émiratie.

Ambitieuse, la Chine espère faire lors de cette première tentative indépendante presque tout ce que les Etats-Unis ont réalisé en plusieurs missions martiennes depuis les années 1960 : placer une sonde en orbite, poser un atterrisseur, puis en faire sortir un robot téléguidé afin qu’il analyse la surface martienne.

Atterrissage prévu en mai

Les scientifiques chinois espèrent faire atterrir en mai le rover de 240 kg sur Utopia, une plaine martienne. Pendant trois mois, la mission analyserait le sol et l’atmosphère de la planète et prendrait des photos, cartographierait la planète et chercherait des signes de vie passée.

Mars s’est révélée être un objectif difficile à atteindre, la plupart des missions depuis 1960, envoyées par la Russie, l’Europe, le Japon et l’Inde, se soldant par des échecs. L’atterrissage sur Mars du robot mobile de la Nasa, Perseverance, est attendu pour le 18 février. S’il y parvient, il sera seulement le cinquième rover à réussir le voyage depuis 1997, tous américains.