Indonésie : Des scientifiques découvrent la plus ancienne peinture rupestre au monde dans une grotte

PREHISTOIRE Réalisée dans une grotte presque inaccessible aujourd’hui, elle aurait été réalisée il y a au moins 45.500 ans en Indonésie

L.Br. avec AFP

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La peinture a été retrouvée en 2017 en Indonésie.
La peinture a été retrouvée en 2017 en Indonésie. — Maxime AUBERT / GRIFFITH UNIVERSITY / AFP/

La peinture, découverte en Indonésie sur l’île de Sulawesi en 2017 par Basran Burhan, un doctorant, représente un sanglier à taille réelle. La découverte, décrite dans l’édition de ce mercredi de la revue Science Advances, fournit également la preuve la plus ancienne d’une présence humaine dans la région.

Mesurant 54 cm de haut pour 1m36 de large, cette peinture d’un sanglier des Célèbes a été réalisée grâce à un pigment d’ocre rouge foncé. L’animal est représenté avec une courte crinière de poils dressés, ainsi qu’une paire d’excroissances faciales ressemblant à des défenses, typiques des adultes mâles de l’espèce.

Un endroit très isolé

Deux contours de mains sont visibles au-dessus de la partie arrière du porcin et semblent faire face à deux autres sangliers qui n’ont été préservés que partiellement. Le tout donnant l’impression de représenter une scène narrative. « Le porcin semble observer un combat ou une interaction sociale entre deux autres sangliers », a déclaré un co-auteur de l’article, Adam Brumm.

La grotte Leang Tedongnge est située dans une vallée isolée, cernée de falaises calcaires abruptes, et à environ une heure de marche de la route la plus proche. Elle n’est accessible que durant la saison sèche, à cause de crues pendant la saison des pluies.

L’espoir de retrouver un ADN

L’équipe est également d’avis que la peinture a été réalisée par des Homo sapiens, et non par des espèces humaines aujourd’hui éteintes comme les Dénisoviens, mais ne peut l’affirmer avec certitude. Pour réaliser les contours de main, les artistes préhistoriques ont dû placer leurs mains sur la surface rocheuse avant de cracher des pigments par-dessus. L’équipe espère ainsi pouvoir extraire des échantillons d’ADN d’un reliquat de salive.

Maxime Aubert, également co-auteur de l’article et spécialiste de la datation, a identifié un dépôt de calcite qui s’est formé au-dessus de la fresque, puis a utilisé une méthode de datation par uranium pour affirmer que le dépôt était vieux de 45.500 ans. La fresque est donc au moins aussi ancienne « mais elle pourrait être bien plus vieille car la datation que nous utilisons ne date que le calcite par-dessus », a expliqué le chercheur.

« Les gens qui l’ont réalisée étaient complètement modernes, ils étaient comme nous, ils possédaient toutes les capacités et les outils pour réaliser n’importe quelle peinture qu’ils souhaitaient », a-t-il ajouté. Avant celle-ci, la peinture rupestre la plus ancienne connue avait été découverte par la même équipe, également sur l’île de Sulawesi. Elle représentait un groupe de personnages mi-humains, mi-animaux, chassant des mammifères, et s’était avérée ancienne d’au moins 43.900 ans.