Selon la Nasa, la sonde Osiris-Rex aurait réussi à prélever un échantillon d’astéroïde

ESPACE La mission Osiris-Rex a dépassé les espérances de la Nasa

20 Minutes avec agences

— 

Vue d'artiste de la sonde Osiris-REx, qui doit prélever un échantillon de l'astéroïde Bannu en 2020.
Vue d'artiste de la sonde Osiris-REx, qui doit prélever un échantillon de l'astéroïde Bannu en 2020. — NASA

L'agence spatiale américaine a publié ce mercredi les premières images de l’opération d’échantillonnage du sol de l’astéroïde Bennu par la sonde Osiris-Rex qui a eu lieu la veille. Elles montrent que l’appareil a sans doute réussi à récupérer des grains ou des cailloux. La sonde a touché pendant environ six secondes le sol de l' astéroïde pour récupérer, à l’aide d’un bras, des grains de sable et de poussière du sol de Bennu, soulevés de la surface par un souffle de gaz comprimé.

Sur la succession de photographies prises pendant l’approche, on voit le bras se rapprocher du sol, puis manifestement briser une pierre grosse mais apparemment friable au moment du contact, ce qui est une bonne nouvelle, a raconté Dante Lauretta, responsable de la mission. Puis le souffle d’azote a projeté un nuage de poussières et de grains ; là encore une bonne nouvelle.

Retour sur Terre en 2023

« La conclusion, sur la base des images que nous avons reçues jusqu’à présent, est que l’opération d’échantillonnage s’est très bien passée, aussi bien qu’on l’espérait », a dit le scientifique. La probabilité que des matières aient été collectées « a fortement augmenté », s’est-il félicité. Les prochains jours livreront le verdict final : d’abord sur la base de photographies de l’échantillon à l’intérieur de la sonde, puis avec la mesure exacte de la masse, par une opération de rotation de la sonde samedi, avec un rapport final attendu lundi. Le but est au moins soixante grammes récupérés.

La sonde n’a pas été endommagée en entrant en contact avec l’astéroïde, le mécanisme s’est bien déclenché, et elle a pu s’éloigner ensuite à distance sûre. « La mission Osiris-Rex est allée au-delà de toutes les espérances », a indiqué le patron de la Nasa, Jim Bridenstine, félicitant les équipes. Restera ensuite à rapporter les échantillons sur Terre : le retour est prévu en septembre 2023.