Antarctique : Un œuf vieux de 66 millions d’années a été pondu par un énorme reptile marin

PALEONTOLOGIE Cet œuf aux airs de ballon dégonflé et surnommé « The Thing » est le deuxième plus gros jamais retrouvé

20 Minutes avec agences

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Des œufs de dinosaure (illustration).
Des œufs de dinosaure (illustration). — Pixabay / M W

Il a la forme d’un ballon de rugby. Un œuf fossile découvert en 2011 en Antarctique serait l’œuvre d’un énorme reptile marin de l’époque des tyrannosaures, selon une étude publiée mercredi dans la revue Nature.

Agé de 66 millions d’années, cet œuf est le deuxième plus gros jamais retrouvé après celui de l’oiseau-éléphant de Madagascar, un volatile disparu. Mais sa reconnaissance n’est venue que sur le tard. Le fossile patientait sur les étagères du Museum d’histoire naturel du Chili depuis sa découverte, ses airs de « ballon dégonflé » ayant laissé les chercheurs dubitatifs. Il avait même été surnommé « The Thing » en référence au film de John Carpenter.

Un œuf à coquille molle

Le mystérieux objet est finalement sorti de l’anonymat après la visite au Museum en 2018 de Julia Clarke, une paléontologue américaine. « Je le lui ai montré et au bout de quelques minutes, Julia m’a dit que ça pouvait être un œuf dégonflé ! », raconte dans un communiqué de l’Université du Texas, David Rubilar-Rogers, l’un des découvreurs du fossile.

Une théorie depuis confirmée par des expertises pointues. « Cet œuf est à coquille molle, c’est-à-dire que sa coquille est peu minéralisée et très souple. C’est un type d’œuf aujourd’hui pondu que par les lézards et les serpents », explique Lucas Legendre également coauteur de l’étude.

Un reptile de plus de 6 mètres

Pour définir quel animal pouvait avoir pondu une telle chose, les chercheurs ont fait l’inventaire des animaux présents en Antarctique à cette époque. « Il y avait beaucoup de dinosaures, mais la plupart d’entre eux étaient trop petits pour pondre un tel œuf. Et ceux qui auraient pu être assez grands pondaient des œufs sphériques », avance le chercheur.

L’œuf « ressemble vraiment aux œufs des lézards et des serpents, mais il provient d’un parent de ces animaux vraiment géants », ajoute Lucas Legendre, qui estime d’ailleurs que le reptile qui a pondu l’œuf devait faire plus de 6 mètres de long. Il pourrait s’agir d’un mosasaure, un reptile marin disparu très commun en Antarctique à cette époque.