Les ancêtres des crocodiles se seraient déplacés sur deux pattes, selon une étude

PALEONTOLOGIE Cette ancêtre baptisé Batrachopus grandis devait avoir une démarche semblable à celle du ptérosaure

20 Minutes avec agences

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L'ancêtre du crocodile aurait marché sur deux pattes (illustration).
L'ancêtre du crocodile aurait marché sur deux pattes (illustration). — BONY/SIPA

Les ancêtres des crocodiles ne se seraient pas déplacés sur quatre pattes, comme leurs cousins modernes, mais sur leurs deux pattes arrière. Leur démarche devait être semblable à celle de certains dinosaures comme le ptérosaure, selon une étude parue jeudi dans la revue Nature Scientific Reports.

Pour arriver à cette conclusion, une équipe de chercheurs de Chine, d’Australie et des Etats-Unis a analysé des empreintes de pas de l’ère du Crétacé inférieur, découvertes lors de fouilles sur le site archéologique de Sacheon Jahye-ri, en Corée du Sud.

Des empreintes d’une vingtaine de centimètres

Les recherches des scientifiques suggèrent que ces empreintes ont été faites par un ancêtre du crocodile moderne appelé Batrachopus grandis. Il marchait « comme un crocodile se balançant sur une corde raide », explique Kyung Soo Kim, de l’Université nationale de pédagogie de Chinju, en Corée du Sud. Les empreintes, de 18 à 24 cm, ont été entièrement réalisées par des membres arrière, comme en témoignent l’absence de trace de queue et les voies étroites laissées derrière.

Elles évoquent ainsi une longueur corporelle allant jusqu’à trois mètres, avec des jambes de la même taille que celles d’un humain, selon Anthony Romilio, paléontologue à l’Université de Queensland, l’un des auteurs de l’étude. La forme des empreintes montre par ailleurs que Batrachopus grandis marchait vraisemblablement les pieds à plat, enfonçant ses talons dans la terre, comme le font aussi les hommes.