Des astronomes découvrent une planète potentiellement habitable dans un nouveau système solaire

ESPACE Ce nouveau système solaire, situé à 31 années-lumière de la Terre, comprend trois planètes en orbite autour d'une naine rouge

20 Minutes avec AFP

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En 2016, la découverte de Proxima b, située à seulement quatre années-lumière de notre système solaire, avait suscité l'émoi
En 2016, la découverte de Proxima b, située à seulement quatre années-lumière de notre système solaire, avait suscité l'émoi — M. Kornmesser / EUROPEAN SOUTHERN OBSERVATORY / AFP

Quoi de neuf dans l'univers ? Une équipe internationale d’astronomes a découvert un nouveau système solaire comprenant une planète qui pourrait être « habitable », selon Rafael Luque, un astrophysicien espagnol qui a dirigé les recherches.

Trois nouvelles planètes ont été découvertes en orbite autour de GJ 357, une naine rouge – petite étoile en phase de refroidissement. Elles forment ainsi un système solaire situé à 31 années-lumière de la Terre, une distance relativement courte à l’échelle de l’espace, a détaillé Rafael Luque de l’Institut d’astrophysique des îles Canaries.

La découverte a été faite grâce aux données fournies par le satellite TESS de la Nasa, spécialisé dans la recherche d’exoplanètes – situées hors de notre système solaire.

Une à deux fois la taille de la Terre

La planète la plus éloignée de l’étoile, baptisée GJ 357d, intéresse particulièrement les chercheurs, qui estiment qu’elle pourrait être habitable. Les deux autres sont trop chaudes.

Parmi les critères utilisés pour mesurer l’habitabilité d’une planète figurent un sol rocheux, une taille similaire à la Terre et une distance ni trop petite ni trop grande par rapport à son étoile, pour que la température soit propice à la présence d’eau liquide, un ingrédient-clé pour permettre le développement de la vie.

Etant donné sa distance par rapport à son étoile, assez proche de celle entre Mars et notre Soleil, les chercheurs estiment que les températures sur la planète GJ 357d tournent autour de -53 degrés. « Cela semble un peu froid à première vue. Mais si l’atmosphère était dense (contrairement à Mars), l’effet de serre réchaufferait la surface et l’eau pourrait être liquide », estime Rafael Luque. Les chercheurs pensent que GJ 357d pourrait avoir d’une à deux fois la taille de la Terre.

Proxima b

Cette planète n’est pas la première potentiellement habitable à avoir été découverte près de nous. En 2016, la découverte de Proxima b, située à seulement quatre années-lumière de notre système solaire, avait suscité l’émoi.

Mais le hic dans ces découvertes réside dans la méthode utilisée. Proxima b et GJ 357d ont été découvertes par la méthode des vitesses radiales, qui consiste à repérer l’oscillation provoquée sur l’étoile par la gravité exercée par une planète en orbite.

Mais selon Rafael Luque, cette méthode ne permet pas de confirmer si la planète est habitable. Pour cela, il faut utiliser la technique du transit, qui permet de mesurer sa taille, puis de calculer sa densité et sa composition (gazeuse ou pas). Il faut que la planète passe directement entre son étoile et l’observateur, une condition difficile à remplir. Pour Proxima b, ce fut impossible.

Le chercheur et son équipe vont essayer dans les prochains mois d’observer GJ 357d en « transit » afin de confirmer si la vie pourrait s’y développer ou non. Mais « la probabilité pour qu’une planète passe devant une étoile dans l’axe de notre vision depuis la Terre est assez petite », souligne-t-il.