Une réplique du «grand K», un cylindre de platine et d'iridium qui servait de référence au kilogramme.
Une réplique du «grand K», un cylindre de platine et d'iridium qui servait de référence au kilogramme. — Igor Zehl/AP/SIPA

CALCUL

VIDEO. Le nouveau kilogramme étalon entre en vigueur dans le monde entier

Le kilogramme est mort, vive le kilogramme

Fini le « grand K », place au nouveau kilogramme ! La masse d’un kilogramme n’est plus définie par un cylindre de platine et d’iridium, mais par un calcul mathématique des plus précis, indépendant de tout objet physique. Ce nouveau système de mesure est entré en vigueur ce lundi. Le nouveau système de mesure internationale qui concerne également l’ampère, le kelvin et la mole.

C’est la Conférence générale des poids et mesures (CGPM), créée à la fin du XIXe siècle, qui a acté ce changement en novembre à Versailles. Des représentants de 60 pays avaient alors voté dans une « décision historique » en faveur d’une redéfinition du Système international d’unités (SI), modifiant ainsi à tout jamais la définition mondiale de ces unités de masse. Jusqu’à maintenant, un kilogramme était défini comme étant égal à la masse du « grand K », un cylindre de platine et d’iridium conservé précieusement depuis 1889 au bureau international des poids et mesures (BIPM) à Sèvres, près de Paris.

Une masse variable

Or les scientifiques se sont aperçus que la masse du prototype international avait légèrement varié par rapport à celles des six copies-témoins réalisées à la même époque. Cette variation est évidemment anecdotique pour le commun des mortels quand il s’agit de faire son marché. Mais peut devenir problématique : les sciences et l’industrie sont entrées dans l’ère de l’infiniment petit avec notamment le développement des technologies quantiques.

Le kilogramme sera donc maintenant défini à partir de la constante de Planck (h) de la physique quantique. Autres changements actés : le kelvin, mesuré à partir de l’eau, sera redéfini à partir de la constante de Boltzmann (k), liée à la mesure de l’agitation thermique des constituants fondamentaux d’un corps. L’ampère sera relié à la charge élémentaire (e), la charge électrique d’un proton. La mole, l’unité de quantité de matière, utilisée essentiellement en chimie sera définie directement en fixant la constante d’Avogadro (NA).