Kenya: Découverte de «Simbakubwa», l'un des plus grands mammifères carnivores à avoir foulé la Terre

PALEONTOLOGIE Avec ses 1.500 kg, cet animal sept fois plus gros qu’un lion pouvait s’attaquer à des animaux de la taille des éléphants

20 Minutes avec agences

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Fossile: illustration
Fossile: illustration — Del Baston/AP/SIPA

Des dents et des fragments d’os vieux de 23 millions d’années de l’un des plus grands mammifères carnivores ayant foulé la Terre ont été découverts au Kenya. L’animal, sept fois plus gros qu’un lion avec un poids d’environ 1.500 kg, a été baptisé « Simbakubwa kutokaafrika » (pour grand lion d’Afrique).

Il était capable de s’attaquer à des animaux de la taille des éléphants et des hippopotames. « Au vu de ses dents massives, Simbakubwa était un hypercarnivore », explique Matthew Borths de l’Université Duke (Etats-Unis), auteur principal de l’étude publiée jeudi dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Un spécimen mort jeune

Un morceau de mâchoire inférieure comportant une canine, une prémolaire et une molaire ainsi que d’autres dents et quelques os avaient été retrouvés il y a des dizaines années. Mais ces fossiles avaient été attribués à une espèce plus petite, Hyainailouros napakensis. Ils attendaient depuis au musée national de Nairobi.

Selon les chercheurs, l’animal est mort relativement jeune. Pourtant, sa mâchoire est beaucoup plus grosse que celle d’un lion de taille adulte. Avec ses canines, il pouvait cisailler la chair, tandis que ses molaires lui permettaient même de casser les os.