Un « mini-tyrannosaure » découvert aux Etats-Unis nous en dit plus sur le règne du T. rex

DINOSAURES Cette découverte permet d’établir qu’il a fallu moins de 15 millions d’années aux tyrannosaures pour accéder au pouvoir

20 Minutes avec agences

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Baptisé Moros intrepidus, ce «mini-tyrannosaure» vivait il y a environ 96 millions d'années là où se trouve maintenant l'Utah.
Baptisé Moros intrepidus, ce «mini-tyrannosaure» vivait il y a environ 96 millions d'années là où se trouve maintenant l'Utah. — Capture d'écran YouTube / Ant Lab

De petits bras, une énorme gueule et seulement 78 kg sur la balance : des chercheurs ont découvert un mini-tyrannosaure. Le spécimen permet de mieux comprendre quand et comment l'effroyable T.Rex s’est hissé au sommet de la chaîne alimentaire.

« Grâce à une association de spécificités mortelles - une incroyable force de mâchoire, une vision stéréoscopique, un taux de croissance impressionnant et une taille colossale - les dinosaures tyrans ont régné sans conteste pendant 15 millions d’années, jusqu’à l’extinction du Crétacé, mais ça n’a pas toujours été le cas ! », rappelle Lindsay Zanno du Muséum de Sciences naturelles de Caroline du Nord, coauteur de l’étude publiée ce jeudi dans Communications Biology.

Les tyrannosaures ont mis moins de 15 millions d’années pour régner

Les premiers tyrannosaures primitifs sont apparus il y a environ 150 millions d’années, au Jurassic, et dépassaient à peine la taille d’un humain. « Au Crétacé, il y a environ 81 millions d’années, les tyrannosaures nord-américains étaient devenus les énormes prédateurs emblématiques que nous connaissons et aimons », précise un communiqué.

Mais entre les deux ? Les fossiles manquent pour que les chercheurs comprennent à quelle vitesse les tyrannosaures sont passés d’acteurs mineurs de l’écosystème à prédateurs redoutables. « Nous savons maintenant qu’il leur a fallu moins de 15 millions d’années pour accéder au pouvoir », explique Lindsay Zanno.

« Rapide comme l’éclair »

Baptisé Moros intrepidus, ce mini-tyrannosaure vivait il y a environ 96 millions d’années là où se trouve maintenant l’Utah aux États-Unis. Selon les chercheurs, il avait sept ans et quasiment atteint sa taille adulte. Mesurant 1m20 et pesant 78 kg, il avait en gros la taille d’un petit cerf.

Mais « Moros était rapide comme l’éclair et chassait probablement des proies plus petites que lui, explique Lindsay Zanno. Bien que les premiers tyrannosaures du Crétacé aient été petits, grâce à leurs caractéristiques de prédateurs ils étaient prêts à profiter de nouvelles opportunités ».