Etats-Unis: Cette nouvelle espèce de ptérosaure vivait il y a 200 millions d'années

DECOUVERTE Le fossile découvert dans l’Utah, aux Etats-Unis, est dans un « état exceptionnel » de conservation…

20 Minutes avec agences

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Un ptérosaure est ses petits.
Un ptérosaure est ses petits. — CHINE NOUVELLE/SIPA

« Ni oiseau, ni dinosaure » : une nouvelle espèce de ptérosaure, le premier vertébré « construit pour voler », a été découverte aux Etats-Unis. Ce fossile, vieux de plus de 200 millions d’années, est dans un « état exceptionnel » de conservation selon les scientifiques. Caelestiventus hanseni, c’est son nom, illustre l’incroyable diversité de ces créatures terrifiantes.

« Il existe peu de fossiles de ptérosaure. Ce sont des animaux à la mécanique délicate (…). Après leur mort, leur os ne résistent pas aux temps », explique Brooks Britt de l’université Brigham Young, principal auteur de l’étude publiée lundi dans Ecology & Evolution.

Une mâchoire impressionnante comportant 112 dents

Apparus il y a environ 225 millions d’années, les ptérosaures ont dominé le ciel pendant plus de 160 millions d’années, jusqu’à la fin du Crétacé, époque où ils ont totalement disparu comme leurs congénères dinosaures.

Caelestiventus hanseni, d’une envergure de 1,5 mètre, présente un long crâne étroit, haut de 18 cm, fendu d’une énorme mâchoire très dentée, sûrement pourvue d’un goitre. « Il avait environ 112 dents dont certaines pointues en forme de crocs sur l’avant de la mâchoire », explique Brooks Britt.

Les ailes des ptérosaures étaient constituées d’une membrane de peau rattachée au quatrième doigt de leurs mains. « Quand ils ne volaient pas, ils marchaient à quatre pattes, leurs ailes repliées verticalement », explique Brooks Britt.

Le ptérosaure pouvait s’adapter à des milieux différents

Le fossile a été découvert dans l’Utah, dans l’ouest des Etats-Unis. A cette époque, on trouvait dans cette région une oasis perdue dans un immense désert. Un environnement extrême, où les chercheurs ne s’attendaient pas à découvrir cet animal à un stade aussi primitif. Les autres ptérosaures du Trias ont été retrouvés près de la mer là où se trouvent aujourd’hui l’Europe et le Groenland.

Cette découverte montre donc que, même au tout début de leur évolution, les ptérosaures étaient présents dans de nombreuses régions et pouvaient s’adapter à des milieux très différents. Un atout qui les a peut-être aidés « à survivre à l’extinction de la fin du Trias (200 millions d’années), qui a tué la moitié des espèces vivant à cette époque », note l’étude.

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