Parmi les nouveaux satellites de Jupiter, les scientifiques découvrent une lune au comportement étrange

ESPACE Cette nouvelle découverte porte le nombre total de lunes autour de Jupiter à 79…

L.Br. avec AFP

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Une photo de Jupiter en l'an 2000, et de sa plus proche lune Io.
Une photo de Jupiter en l'an 2000, et de sa plus proche lune Io. — NASA / AFP

Il y a du trafic autour de Jupiter. Une nouvelle découverte fortuite vient confirmer ce que les scientifiques soupçonnaient depuis un an : douze nouvelles lunes ont été découvertes autour de la planète, ce qui porte à 79 le nombre connu de ses satellites, un record. Selon les scientifiques, l’un d’entre eux présente des caractéristiques peu communes…

Le chercheur Scott Sheppard, de la Carnegie Institution for Science, a qualifié l’une de ces nouvelles lunes de « boule étrange » en raison de sa petite taille. Elle mesure un peu moins d’un kilomètre de diamètre seulement, ce qui en fait « probablement » le plus petit satellite de Jupiter.

Une orbite hors du commun

Les astronomes ont proposé de la baptiser « Valetudo », du nom de l’arrière-petite-fille du dieu romain Jupiter, déesse de la santé et de l’hygiène.

Sa particularité ? Son orbite est « différente de celle de toutes les autres lunes jupitériennes connues ». Il faut environ un an et demi à cette « boule étrange » pour faire le tour de Jupiter, dont l’orbite inclinée croise celles d’une nuée d’autres lunes se déplaçant dans le sens inverse de la rotation de Jupiter. Valetudo tourne, elle, dans le même sens que Jupiter.

Toutes ces lunes pourraient être des fragments issus de collisions entre des corps cosmiques plus larges. « C’est une situation instable », a commenté Scott Sheppard. « Les collisions frontales peuvent rapidement disloquer les satellites et les réduire en poussière ».

Sur le chemin de Pluton

La découverte a surpris les scientifiques, qui n’étaient pas à la recherche de nouveaux satellites de Jupiter. Ces derniers sont simplement apparus dans le champ de leur télescope alors qu’ils cherchaient des planètes au-delà de Pluton. Les nouvelles lunes ont été observées pour la première fois en 2017 dans l'optique d'un télescope basé au Chili et exploité par l’Observatoire astronomique national des Etats-Unis.

Il a fallu un an pour confirmer la trajectoire de leurs orbites à l’aide de plusieurs autres télescopes.

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