Jupiter: Des jets de vapeur d’eau relancent l’espoir de trouver de la vie extra-terrestre

ASTRONOMIE Selon une nouvelle étude, publiée ce lundi, des jets de vapeur d’eau pourraient bel et bien s’échapper de la surface gelée d’Europe, une des lunes de Jupiter…

C.P. avec AFP

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Europa, une des lunes de Jupiter, photographiée par la Nasa.
Europa, une des lunes de Jupiter, photographiée par la Nasa. — N.A.S.A./SIPA

C’est une découverte qui relance l’espoir de trouver de la vie ailleurs dans le système solaire. Une étude, publiée dans la revue Nature Astronomy, révèle que des jets de vapeur d’eau pourraient bel et bien s’échapper de la surface gelée d’Europe, une des lunes de  Jupiter.

Les scientifiques pensent depuis longtemps que la surface gelée d’Europe recouvre un océan qui contiendrait deux fois plus d’eau que tous les océans terrestres réunis. La sonde américaine Galileo, qui avait exploré Jupiter et ses lunes de 1995 à 2003, avait déjà permis de détecter les premiers indices de la présence d’un vaste océan sur ce satellite naturel de  Jupiter​.

L’hypothèse de geysers confortée

Depuis, l’hypothèse de la présence d’une eau chaude abondante sous sa croûte de glace extrêmement froide et dure de plusieurs kilomètres d’épaisseur a même fait d’Europe un des meilleurs endroits selon la NASA

Depuis 2012 et des données récoltées par le télescope spatial Hubble, la possible présence de vapeur d’eau autour de la planète est évoquée par certains astronomes.

Sans aller jusqu’à prouver leur existence, de nouvelles données, cette fois obtenues par la sonde Galileo lors de son survol d’Europe en 1997, font de nouveau pencher la balance vers cette possibilité.

Selon cette dernière étude, « les changements observés dans le champ magnétique et le plasma autour d’Europe s’expliquent facilement par la présence de jets de vapeur d’eau ».

Nouvelles perspectives pour la sonde « Europa Clipper »

Ces geysers, si leur existence est confirmée, pourraient offrir un jour un moyen d’obtenir, grâce à l’envoi de robots, des échantillons de l’eau se trouvant sous la glace pour les analyser sans avoir à faire de forage dans des kilomètres de glace.

Cela permettrait aussi de faire des recherches pour y trouver des signes de l’existence de la vie.

La Nasa avec la sonde « Europa Clipper » et l’Agence spatiale européenne (ESA) avec « Juice » projettent d’aller justement à nouveau survoler Europe. Les deux sondes devraient s’approcher de Jupiter et ses lunes entre la fin des années 2020 et le début des années 2030.

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