Des avalanches sur Mars

Yaroslav Pigenet

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NASA/JPL/University of Arizona

La Nasa a annoncé lundi que la sonde Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) avait réussi à pendre des clichés d’avalanches martiennes. C’est la première fois que les astronomes peuvent assister à un phénomène naturel actif sur la planète rouge.


Un épais nuage de glace et de poussière

En analysant les images prises le 19 février dernier par la caméra haute résolution HiRISE de MRO afin d’étudier les changements saisonniers du pôle Nord martien, Ingrid Daubar Spitale a été la première à repérer ce qui ressemblait beaucoup à une avalanche : un épais nuage de poussière et de glace qui semble dévaler en tourbillonnant les 700 mètres de dénivelé d’une colline abrupte.


Enfin du changement sur Mars

« Cela m’a vraiment surpris » explique Ingrid Daubar Spitale « c’est formidable de voir quelque chose d’aussi dynamique sur Mars. La plupart de ce que nous voyons ici n’a pas changé depuis des millions d’années ». Les chercheurs ne savent pas encore ce qui a pu déclencher ces glissements de terrain ni la composition exacte du nuage (eau, glace carbonique, poussière minérale). Les images du site qui seront prises dans les prochains mois permettront de déterminer la proportion d’eau et si le phénomène est exceptionnel ou bien saisonnier.


En attendant Phoenix

En mai prochain, les astronomes pourront peut-être observer d’encore plus près ces avalanches. En effet, la capsule martienne Phoenix, lancée par la Nasa en août 2007, doit atterrir le 25 mai à proximité du pôle Nord de la planète rouge. Sa mission sera de forer le sol martien à la recherche d’eau et de molécules organiques. Cette vidéo de la Nasa présente les détail du lancement de la sonde :