Australie: Des milliers d'empreintes de dinosaures découvertes dans des roches datant de 140 millions d'années

ARCHEOLOGIE Le site, classé héritage national en 2011, devait être détruit par un projet gazier...

20 Minutes avec agences

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Des paléontologues ont annoncé jeudi 20 octobre 2016 la découverte en Australie d'os fossilisés d'une espèce de dinosaure géant inconnue jusqu'à présent.
Des paléontologues ont annoncé jeudi 20 octobre 2016 la découverte en Australie d'os fossilisés d'une espèce de dinosaure géant inconnue jusqu'à présent. — IMAGE BY TRAVIS TISCHLER, AUSTRALIAN AGE OF DINOSAURS MUSEUM NATURAL HISTORY

Une équipe de paléontologues de l’université du Queensland et de l’université James-Cook (Australie) ont découvert 21 types différents d’empreintes représentant quatre principaux groupes de dinosaures dans des roches datant jusqu’à 140 millions d’années.

Sauropodes herbivores à long cou, ornithopodes herbivores ou dinosaures à armure

Les experts ont examiné pendant plus de 400 heures, entre 2011 et 2016, ces milliers d’empreintes jalonnant 25 kilomètres de la région reculée de Waldamany (Australie occidentale), également surnommée le « Jurassic park » australien.

Bilan : cinq types différents d’empreintes de dinosaures prédateurs, au moins six types d’empreintes de sauropodes herbivores à long cou, quatre types de traces d’ornithopodes herbivores bipèdes, et six types de traces de dinosaures à armure ont été repérées.

« C’est sans précédent dans le monde »

Selon Steve Salisbury, principal auteur de cette découverte, il s’agirait de l’assemblage d’empreintes le plus divers de la planète. « C’est sans précédent dans le monde », assure même le paléontologue dans un résumé de son étude publié par le Memoir of the Society of Vertebrate Paleontology

« C’est très important, c’est la trace de dinosaures non aviaires dans la partie occidentale du continent. C’est également notre seul aperçu de la faune des dinosaures australiens pendant la première moitié du Crétacé inférieur », précise encore le scientifique.

Connu depuis longtemps des Aborigènes

Et ce « trésor paléontologique » a manqué d’être rasé. Le site de Waldamany avait effectivement été sélectionné en 2008 pour accueillir un gigantesque projet de traitement du gaz naturel avant d’être classé « héritage national » en 2011.

Alertés, les gardiens aborigènes Goolarabooloo du site avaient pris contact avec les paléontologues afin qu’ils mènent des recherches sur ces traces qu’ils connaissaient vraisemblablement depuis des milliers d’années. En effet, ces traces de dinosaures sont évoquées dans un des « cycles de chants » aborigène de la région, qui permettent la transmission générationnelle d’histoires, de rituels, de codes et de lois.