Saccorhytus, notre plus vieil ancêtre, avait une bouche géante et pas d'anus

ARCHEOLOGIE Cette minuscule créature aquatique logeait probablement entre les grains de sable au fond de l’eau et sa trace a été retrouvée dans des fossiles perdus dans le centre de la Chine...

20 minutes avec agences

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Selon les chercheurs, Saccorhytus est le plus ancien deuterostomien connu à ce jour. Et du même coup, du plus vieil ancêtre préhistorique des humains.
Selon les chercheurs, Saccorhytus est le plus ancien deuterostomien connu à ce jour. Et du même coup, du plus vieil ancêtre préhistorique des humains. — Jian Han

L’homme appartient, en tant que vertébré, à un groupe connu sous le nom de deuterostome. Un groupe qui comporte une énorme diversité, car on y trouve aussi les étoiles de mer, les vers marins, les oursins…

Dans leur étude publiée ce lundi dans la revue britannique Nature les chercheurs de l’université de Cambridge (Royaume-Uni,) assurent avoir découvert ce qui pourrait être plus vieil ancêtre, le saccorhytus.

Cet animal marin microscopique qui constitue le maillon connu de l’évolution le plus ancien du groupe des deutérostomiens, vivait il y a 540 millions d’années, et sa trace a été retrouvée dans des fossiles perdus dans le centre de la Chine, dans la province de Shaanxi.

Des informations importantes sur les tout premiers stades de l’évolution

« Saccorhytus nous dit à quoi ressemblait réellement notre ancêtre commun. Il était minuscule (1 mm), en forme de sac, avec une bouche très proéminente et huit ouvertures le long de son corps », avance Simon Conway Morris, de l’université de Cambridge.

« Saccorhytus nous apporte des informations importantes sur les tout premiers stades de l’évolution d’un groupe qui a conduit aux poissons, et finalement à nous », soulignent les auteurs de l’étude dans un communiqué.

 

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Cette minuscule créature aquatique logeait probablement entre les grains de sable au fond de l’eau. Elle avait une grande bouche (par rapport au reste de son corps) et se nourrissait probablement en engloutissant particules de nourriture et créatures diverses.

« Un niveau remarquable de complexité organique »

Les chercheurs pensent que Saccorhytus disposait peut-être de récepteurs sensoriels mais n’ont rien trouvé qui pouvait ressembler à des yeux. Autre curiosité : les huit petites ouvertures coniques dispersées le long de son corps. Elles lui permettaient peut-être d’évacuer l’eau qu’il avalait, d’autant plus que l’animal ne semblait pas avoir d’anus.

Ces trous « sont peut-être le précurseur évolutif des branchies que nous voyons maintenant chez les poissons », estiment les chercheurs pour qui, sous ses airs de mini-monstre, Saccorhytus cache « un niveau remarquable de complexité organique à un stade aussi précoce de l’évolution animale ».