VIDEO. Jupiter: La Nasa publie des images inédites et en haute définition des deux pôles

ESPACE Selon les astronomes, «les premiers clichés du pôle nord de Jupiter» paraissent «complètement différents» de ce qu’ils ont «vu ou imaginé auparavant»…

Marion Pignot
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Des aurores boréales sur Jupiter, en juin 2016.
Des aurores boréales sur Jupiter, en juin 2016. — Capture d'écran / YouTube

Tempêtes, couleurs bleues, aurores boréales, sons mystérieux… Autant de phénomènes jamais observés auparavant sur Jupiter que la Nasa vient de dévoiler. L’agence spatiale américaine a publié, vendredi, des images inédites de la planète gazeuse géante prises lors du premier survol de Juno.

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« Les premiers clichés paraissent être différents de ce que nous avons imaginé »

La sonde de 3,6 t avait frôlé Jupiter au plus près le 27 août, passant à seulement 4 200 km au-dessus de sa haute atmosphère pendant six heures. Ce jour-là, des images en haute définition ont été prises par une caméra appelée « JunoCam », un des neuf instruments à bord de Juno. Elles ont été transmises à la Terre un jour et demi plus tard.

Juno a notamment envoyé des images en infrarouge des deux régions polaires, sous le manteau nuageux de la planète. « Les premiers clichés du pôle nord de Jupiter nous paraissent être complètement différents de ce que nous avons vu ou imaginé auparavant », explique Scott Bolton, du Southwest Research Institute à San Antonio (Texas).

« Nous avons surtout été surpris de voir des aurores boréales au pôle sud jovien »

« Les couleurs sont plus bleues que dans les autres parties de la planète et il y a de nombreuses tempêtes et aucun signe des bandes de différentes couleurs que nous avons l’habitude de voir autour de Jupiter », précise-t-il. Selon le principal scientifique de la mission Juno, « il est très difficile de reconnaître Jupiter dans ces clichés ».

« Nous avons surtout été surpris de voir pour la première fois des aurores boréales au pôle sud jovien », précise le scientifique Alberto Adriani, ajoutant qu’aucun autre instrument sur Terre ou dans l’espace n’avait permis de les observer avant. Jusqu’alors, ce phénomène avait été vu au-dessus du pôle nord grâce aux observations du télescope spatial Hubble.

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Encore 35 survols à effectuer

Un autre instrument de Juno a pu, lui, enregistrer des sons provenant de Jupiter. Ces émissions radio sont connues depuis les années 1950, mais n’avaient jamais été analysées de si près avant. « Jupiter nous parle d’une manière que seules les planètes gazeuses géantes peuvent faire », note Bill Kurth de l’Université d’Iowa, un des scientifiques de la mission.

Juno, mise sur l’orbite jovienne début juillet, a été lancée en 2011 pour une mission de plus d’un milliard de dollars destinée à étudier la composition de l’atmosphère de Jupiter. La sonde doit encore effectuer 35 survols à courte distance de la planète, qu’elle étudiera jusqu’au début 2018 avant de plonger à jamais dans son atmosphère.