VIDEO. Objectif atteint pour la sonde Juno qui s'est placée en orbite autour de Jupiter

ESPACE La sonde de la Nasa doit permettre de percer les mystères de la planète géante gazeuse...

M.C. avec AFP

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Scott Bolton et Rick Nybakken, responsables de la mission Juno au la mission au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena en Californie.
Scott Bolton et Rick Nybakken, responsables de la mission Juno au la mission au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena en Californie. — Ringo H.W. Chiu/AP/SIPA

C’est la fin d’un périple de 2,7 milliards de kilomètres, et le début d’une phase d’observation qui doit percer les mystères de Jupiter : la sonde Juno de la Nasa a réussi à se mettre en orbite mardi autour de la géante gazeuse, la plus grande planète du système solaire.

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Le vaisseau de 3,6 tonnes propulsé par l’énergie solaire a allumé son moteur principal pendant 35 minutes pour freiner sa course. Il a pu ainsi se faire happer par la gravité de Jupiter et s’insérer dans une orbite polaire de 53,5 jours. « Bienvenue à Jupiter », a lancé un commentateur de la mission au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena en Californie.

« Nous sommes autour de Jupiter »

Un signal du vaisseau reçu mardi matin à 5 h 53, heure française, a indiqué la fin de la manœuvre, provoquant un tonnerre d’applaudissements dans la salle de contrôle. « Nous sommes autour de Jupiter », s’est réjoui Scott Bolton, responsable scientifique de la mission au Southwest Research Institute à San Antonio (Texas), sans dissimuler une certaine nervosité. En raison des quelque 869 millions de kilomètres qui séparent la Terre de Juno, les signaux radio confirmant le succès de l’insertion en orbite ont mis 48 minutes pour parvenir au centre de contrôle.

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Une vingtaine de minutes plus tard, annonce du succès complet de la phase de mise en orbite : les contrôleurs du JPL ont confirmé sur Twitter que Juno s’était retourné vers le Soleil, une manœuvre clé pour que le vaisseau puisse produire de l’énergie.

Après deux révolutions de 53,5 jours, Juno se placera à partir d’octobre dans une orbite de 14 jours qui lui fera frôler successivement les deux pôles de la planète dissimulée sous une épaisse couche nuageuse. La sonde doit effectuer 37 survols, dont la plupart entre 10.000 et 4.667 kilomètres au-dessus des nuages de la planète géante, soit une durée totale de 20 mois.

Percer les mystères de Jupiter mais aussi du système solaire

L’un des objectifs principaux de la mission sera de mieux comprendre de quoi se compose l’intérieur, jusqu’ici inobservable, de la planète géante. Juno, une mission d’un coût de 1,1 milliard de dollars lancée le 5 août 2011, va ainsi cartographier les champs gravitationnels et magnétiques de Jupiter pour en déterminer la structure interne.

Les neuf instruments de l’orbiteur, entre autres français et italiens, vont également mesurer l’émission radiométrique de l’atmosphère profonde de la planète, ce qui permettra de connaître sa composition, sa structure thermique et son environnement ionisé. Non seulement Juno aidera à lever le voile sur les secrets de Jupiter, mais elle devrait aussi fournir de nouveaux indices sur les conditions qui régnaient au commencement du système solaire.