Des comètes débusquées autour d'une étoile semblable au Soleil

ASTRONOMIE Les étudier pourrait permettre de percer les secrets de l'appatition de la vie...

20 Minutes avec AFP
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La comète Lovejoy.
La comète Lovejoy. — D.PEACH/SEN

C'est une pouponnière de jeunes comètes qu'a découvert une équipe internationale d'astronomes. En orbite autour d'une étoile semblable au Soleil, elles pourraient nous en apprendre un peu plus sur la genèse de notre système solaire, ont-ils annoncé jeudi dans un communiqué.

Les comètes sont des petits corps constitués d'un noyau fait de glace, de matériaux organiques et de roches, et entourés de poussières et de gaz. On dit souvent que les comètes ressemblent à des «boules de neige sale». On pense qu'à l'origine de notre système solaire, la Terre était un désert rocheux comme l'est Mars aujourd'hui. Des comètes seraient entrées en collision avec la jeune planète, apportant les éléments indispensables à la vie, comme l'eau.

Un jeune système solaire

«Le système découvert est intéressant à étudier pour apprendre à quoi notre système solaire ressemblait au début de son existence», a expliqué Sebastián Marino de l'Institut d'astronomie de Cambridge, principal auteur du document présenté lors d'une conférence au Chili. Lorsque la comète approche de son étoile, les glaces se transforment en gaz et les molécules gazeuses s'échappent du noyau sous forme de jets.

L'étoile autour de laquelle orbitent les comètes a une masse d'environ 30% supérieure à celle du Soleil. Elle est située à 160 années-lumière, dans la constellation du Peintre. Âgée d'environ 23 millions d'années, elle est toute jeune comparée à notre système solaire vieux de 4,6 milliards d'années.

«Les jeunes systèmes comme celui-ci sont très actifs. Comètes, astéroïdes et planètes s'y percutent», a déclaré Sebastián Marino. Il est probable que cette étoile soit accompagnée par des planètes en orbite, mais elles sont impossibles à détecter à l'aide des télescopes actuels.