VIDEO. Comète Tchouri: De l'oxygène détecté par Rosetta

ESPACE Les scientifiques ne s'attendaient pas du tout à une telle découverte...

20 Minutes avec AFP

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La comète tchouri photographiée par Rosetta le 21 septembre 2015.
La comète tchouri photographiée par Rosetta le 21 septembre 2015. — ESA/Rosetta/NAVCAM

De l’oxygène a été découvert dans l’atmosphère de la comète Tchouri, rapporte une étude. La sonde européenne Rosetta a découvert de l’oxygène en abondance dans l’atmosphère de la comète. Une « surprise totale » pour les scientifiques qui pensent qu’il faudra peut-être revoir les modèles sur la formation du système solaire

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Cet oxygène moléculaire (O2) pourrait être plus ancien que notre système solaire, a précisé l’étude publiée mercredi dans la revue britannique Nature.

C’est la première fois que l’on trouve du dioxygène - plus couramment appelé oxygène moléculaire - dans une comète, même si il a été détecté dans d’autres corps célestes glacés comme les lunes de Jupiter ou de Saturne.

Revoir les modèles

« Il va peut-être falloir modifier nos modèles actuels sur la formation du système solaire, car pour le moment, ils ne prévoient pas la présence d’oxygène moléculaire dans une comète », a déclaré André Bieler, de l’Université du Michigan (Etats-Unis), co-auteur de l’étude.

Le spectromètre Rosina, l’un des instruments clef de la mission Rosetta a réalisé des mesures des gaz entre septembre 2014 et mars 2015 alors que la comète 67P se rapprochait du Soleil.

Taux resté stable

Rosina a trouvé près de 4 % d’oxygène moléculaire (rapporté à la vapeur d’eau H2O) dans le nuage qui forme la queue de la comète, selon l’étude. Ce taux est resté stable au fil des mois.

Cela fait de l’oxygène le quatrième gaz cométaire, en importance, après la vapeur d’eau (H2O), le monoxyde de carbone et le dioxyde de carbone.