Planète Cérès: Les images thermiques de la sonde Dawn créent la surprise

ESPACE Elles semblent indiquer que les points blancs observés sur la planète naine sont de natures différentes...

N.Bg. avec AFP

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Sur les images infrarouges, le point brillant «Spot 1» (ligne du dessus) laisse une tache sombre tandis que «Spot 5» est invisible.
Sur les images infrarouges, le point brillant «Spot 1» (ligne du dessus) laisse une tache sombre tandis que «Spot 5» est invisible. — NASA/JPL-Caltech/UCLA/ASI/INAF

Plus on en apprend sur Cérès, plus on découvre qu'il y a encore beaucoup à découvrir. D'abord considérée comme une planète, puis un astéroïde, et depuis 2006 comme une «planète naine», Cérès ne cesse d'intriguer les scientifiques qui peinent à percer ses mystères.

Vapeur d'eau, points brillants ou volcans: Découvrez Cérès

Après un périple de sept ans et demi, la sonde américaine Dawn s'est placée depuis le 6 mars en orbite autour de cette sphère de roches et de glace située entre Mars et Jupiter, dans le Système solaire.

L'orbite de Cérès est située entre celles de Mars et de Jupiter - (c) Nasa

Les premières données recueillies par Dawn ont été présentées lundi lors d'une conférence de l'Union européenne des Géosciences dans la capitale autrichienne Vienne. Et n'ont fait qu'accroître les interrogations des chercheurs.

Un «embryon» de planète riche en eau

L'idée des astrophysiciens était de tester la théorie selon laquelle Cérès serait une sorte d'«embryon» de planète riche en eau, une relique de la naissance du Système solaire il y a 4,5 milliards d'années. Dawn a observé les fameux deux points brillants repérés à la surface de Cérès en espérant découvrir sa carte d'identité chimique et physique.

Mais au lieu d'expliquer ces points, les analyses ont montré que ceux-ci «se comportent différemment», a déclaré Federico Tosi, qui travaille sur le spectromètre en lumière visible et infrarouge VIR de Dawn. Alors que «Spot 1», le point 1, est plus froid que ce qui l'entoure, ce n'est pas le cas de «Spot 5».

Avec le spectromètre VIR, les scientifiques de Dawn ont pu obtenir différents types d'images. Sur l'une d'elles, pour des yeux humains, Cérès ressemble à une boule «foncée et brune» avec des points blancs clairement visibles. Mais avec des images thermiques, «Spot 1» devient un point sombre sur une boule rouge, indiquant qu'il est plus froid que le reste de la surface, selon Federico Tosi de l'Institut national d'Astrophysique de Rome.

«Grosse surprise» sur les images thermiques

La «plus grosse surprise» est venue de «Spot 5», qui a purement et simplement disparu sur les images thermiques. «Nous avons donc des points lumineux à la surface de Cérès qui, du moins du point de vue thermique, semblent se comporter de façon différente», a-t-il constaté.

Plusieurs théories existent autour de ces points qui pourraient être de la glace ou des «minéraux hydratés». Toutefois l'hypothèse de la glace serait difficile à expliquer car Cérès n'est pas assez loin du Soleil pour avoir de la «glace stable» à sa surface, a déclaré Federico Tosi,

Autre fait intrigant: Cérès ne ressemble pas à son voisin Vesta, étudié en 2011 et 2012 par Dawn. Vesta est un grand rocher de forme irrégulière sans trace d'eau. Il est brillant et reflète une bonne partie de la lumière du Soleil alors que Cérès est sombre - contraste qui semble indiquer que ces corps ont vécu des odyssées spatiales très différentes.