La plus grosse lune de Jupiter a un océan sous sa croûte glacée plus vaste que ceux de la Terre

PLANETE Cet immense océan, déjà suspecté, accroît les possibilités de vie au-delà de la Terre...

20 Minutes avec AFP

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Sur ce cliché du téléscope Hubble, la Nasa a observé des aurores boréales sur la lune de Jupiter Ganymède, qui prouve la présence d'un océan salé sous une couche de glace.
Sur ce cliché du téléscope Hubble, la Nasa a observé des aurores boréales sur la lune de Jupiter Ganymède, qui prouve la présence d'un océan salé sous une couche de glace. — NASA/ESA/REX/REX/SIPA

Ganymède, la plus grosse lune de Jupiter et du système solaire, a un vaste océan d'eau salée sous son épaisse croûte glacée, plus vaste que tous ceux de la Terre réunis, selon des observations avec le télescope spatial Hubble dévoilées jeudi. Ces conclusions confirment ce que les scientifiques suspectaient déjà.

«Possibilités quant à l'existence de la vie au-delà de la Terre»

«Un océan profond sous la croute glacée de Ganymède ouvre encore plus de possibilités exaltantes quant à l'existence de la vie au-delà de la Terre», a jugé John Grunsfeld, responsable de la recherche scientifique de la Nasa, estimant que cette découverte marquait «une étape significative».

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Un océan dix fois plus profond que ceux de la Terre

«Nous pensons que dans un lointain passé, cet océan a même pu communiquer avec la surface», a précisé lors d'une conférence de presse Jim Green, le directeur de la division science planétaire de la Nasa. Selon les scientifiques, cet océan a une profondeur de cent kilomètres, dix fois plus que ceux de la Terre, et est enterré sous une croûte de 150 kilomètres formée pour l'essentiel de glace.

Dès les années 1970, les planétologues suspectaient déjà sur la base de modèles d'étude de grandes lunes, que Ganymède, découverte en 1610 par Galilée, pourrait posséder un océan, a relevé Joachim Saur, de l'Université de Cologne en Allemagne, l'un des principaux auteurs de cette découverte. «Nous n'avons plus de doutes», a-t-il dit, ajoutant que les dernières indications fournies par Hubble «constituent les meilleures preuves de l'existence d'un océan sur Ganymède». La sonde Galilée, qui a étudié Jupiter et ses nombreuses lunes pendant huit ans pour la Nasa, avait effectué six survols rapprochés de Ganymède, détectant un champ magnétique en 2002. Cela avait été la première indication confortant l'hypothèse de l'existence d'un océan, mais ses observations avaient été trop brèves pour le confirmer complètement.

Comment les autores boréales ont mené les scientifiques vers cette découverte

Ces nouvelles observations avec Hubble, faites à partir des rayonnements ultraviolets, ont permis de détecter et d'étudier des aurores boréales dans les régions polaires de Ganymède, comme sur la Terre, qui sont provoquées par le champ magnétique. Ganymède est aussi sous l'influence du champ magnétique de Jupiter, dont elle est proche. Chaque fois que le champ magnétique de Jupiter change, les aurores boréales sur Ganymède changent aussi.

C'est en observant ce mouvement des aurores boréales que les scientifiques ont pu déterminer l'existence d'un vaste océan d'eau salée sous la croûte. Celui-ci affecte le champ magnétique de la lune. Etant donné que l'eau salée est conductrice d'électricité, le mouvement de l'océan influence le champ magnétique. Ganymède possède un diamètre d'environ 5.260 km. Cette lune gigantesque est donc un peu plus grosse que la planète Mercure (4.878 km).

Déjà un océan liquide sur une autre lune de Jupiter

L'existence d'un océan liquide sous une couche de glace a déjà été confirmée sur Europe, une autre lune de Jupiter, sur laquelle les possibilités d'existence d'une vie microbienne semblent prometteuses. La Nasa a récemment annoncé qu'elle envisageait une mission robotique vers Europe et compte «sélectionner les instruments» qui seront à bord de la sonde au printemps.

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Hormis la Terre, Europe est l'un des endroits dans notre système solaire où il y a la plus grande probabilité de trouver aujourd'hui la vie, selon Robert Pappalardo, un responsable scientifique au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa. Europe est recouverte d'une couche de glace relativement fine, possède un océan liquide sous la glace en contact avec des roches en profondeur, est géologiquement active et est bombardée de radiations qui créent des oxydants et forment en se mélangeant à l'eau une énergie idéale pour alimenter la vie, a expliqué ce scientifique.