Le Japon a réussi le lancement d'Hayabusa-2, la cousine de Rosetta

ESPACE L'objectif: collecter des poussières du sous-sol d'un astéroïde pour un retour en 2020...

N.Beu. avec AFP

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Le lancement de la fusée H-2A avec à son bord la sonde Hayabusa, le 3 décembre 2014, au centre spatial de Tanegashima.
Le lancement de la fusée H-2A avec à son bord la sonde Hayabusa, le 3 décembre 2014, au centre spatial de Tanegashima. — NEWSCOM/SIPA

La fusée japonaise H-2A a placé mercredi dans l'espace la sonde Hayabusa-2, la cousine de Rosetta qui a rendez-vous en 2018 avec un astéroïde, selon les images diffusées en direct par l'Agence japonaise d'exploration spatiale (Jaxa).

Le tir a été effectué comme prévu à 13h22 (5h22, heure de Paris) depuis la base méridionale de Tanegashima sous un ciel bleu légèrement nuageux, après deux reports successifs dus à de mauvaises conditions météorologiques. Ce lancement devait initialement avoir lieu dimanche dernier. «La trajectoire suivie est conforme au plan de vol», a assuré un commentateur de la Jaxa plusieurs minutes après le départ.

Une grande soeur légendaire

Il a cependant fallu attendre une heure et 47 minutes de vol avant la séparation de la sonde Hayabusa-2. «La séparation d'Hayabusa-2 a été confirmée», a alors déclaré une commentatrice de l'agence, tandis que la chaîne publique NHK diffusait des images des équipes de la Jaxa se congratulant. Désormais autonome, Hayabusa-2 devra se diriger vers 1999 JU3, un astéroïde primitif à peu près sphérique de moins d'un kilomètre de diamètre, qu'elle devrait atteindre aux environs de la mi-2018.

>> Pourquoi Hayabusa-2 est encore plus folle que Rosetta

L'objectif: collecter des poussières du sous-sol de ce corps céleste rocheux qui contient du carbone et de l'eau, pour tenter de comprendre quelles matières organiques et aqueuses étaient originellement présentes dans le système solaire. Le retour sur Terre est prévu en 2020, si tout va bien. «Cette mission de recueil de matières primitives a le potentiel pour révolutionner notre compréhension des conditions de formation des planètes», écrit l'équipe qui pilote le projet au sein de la Jaxa. «Cela peut en outre nous fournir des informations importantes» pour mieux protéger la Terre.

Hayabusa-2 est presque similaire à son aînée Hayabusa lancée en 2003, mais elle bénéficie de technologies améliorées tirant les leçons des nombreuses avaries dont avait été victime la première mission. Cette mission spatiale, vers l'astéroïde Itokawa, avait finalement réussi au terme d'une épopée de sept ans.