Virgin Galactic: Une première piste pour expliquer l'accident

sciences L'enquête sur le crash mortel du vaisseau de Virgin Galactic s'oriente vers le déblocage prématuré d'ailerons pivotants de la queue de l'appareil...

20 Minutes avec AFP

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Un débris du vaisseau de Virgin Galactic
Un débris du vaisseau de Virgin Galactic — sipa

SpaceShipTwo s'est écrasé vendredi au cours d'un vol d'essai dans le désert de Mojave, au nord-est de Los Angeles, après s'être séparé de son avion de lancement WhiteKnightTwo.

Une première piste

Les enquêteurs du NTSB, l'agence fédérale américaine chargée des enquêtes sur les accidents dans les transports, ont fait valoir qu'ils avaient découvert une anomalie.

La queue pivotante de l'appareil sert normalement à ralentir et à stabiliser l'appareil pour un effet descente en «feuille morte». Or, elle a été activée trop tôt et l'appareil a chuté quelques secondes plus tard. Cette activation est intervenue à une vitesse insuffisante, à Mach 1.0 au lieu de Mach 1.4 habituellement

Mais les pilotes n'ont pas activé la seconde commande qui, elle, déclenche effectivement le pivotement de la queue. Du coup, les enquêteurs cherchaient aussi à expliquer pourquoi le vaisseau s'est mis en position de pivot malgré cela, a précisé M. Hart.

Il a toutefois averti qu'il s'agissait pour l'instant d'une simple piste, de «faits, pas de la cause» de l'accident, qui prendra «des mois» à déterminer.

Un projet critiqué

Virgin Galactic faisait l'objet de vives critiques de la part d'experts aéronautiques.

Tom Bower, auteur d'une biographie de Richard Branson, le milliardaire britannique à la tête de l'empire Virgin, a ainsi affirmé sur la radio BBC que plusieurs ingénieurs de l'entreprise spatiale avaient démissionné ces dernières années en raison de leurs inquiétudes sur la sécurité.

Carolynne Campbell, spécialiste des fusées de lancement a par ailleurs assuré qu'elle avait averti Virgin Galactic «que le moteur de la fusée était potentiellement dangereux».

Le patron de Virgin défend le projet

«Je n'ai jamais vu autant d'allusions irresponsables et néfastes», a pour sa part fustigé Sir Richard Branson sur la chaîne britannique Sky News.

«C'est incroyablement blessant pour les 400 ingénieurs qui ont travaillé avec tant de courage chez Virgin Galactic», a ajouté le charismatique homme d'affaires.

«Nous ferons en sorte que cela n'arrive plus jamais», a-t-il assuré. «Si l'accident s'était produit alors que nous transportions des passagers, il aurait été très difficile de s'en remettre», a-t-il admis.

«Nous ne mènerons aucun vol public tant que moi-même et des membres de ma famille ne seront pas en mesure de voler», a-t-il toutefois martelé. Mais «je suis convaincu qu'un grand avenir attend Virgin Galactic une fois que le NTSB aura indiqué précisément ce qui s'est passé».

Déjà des centaines de clients

Virgin Galactic, pionnière dans le domaine du tourisme spatial, compte déjà plus de 600 clients pour de futurs périples à la frontière de l'espace, avec un coût du billet de 250.000 dollars par personne.

Ce prix n'a pas dissuadé les candidats, dont des célébrités comme les acteurs Leonardo DiCaprio et Ashton Kutcher, de réserver leur place. Mais ces derniers pourraient désormais y réfléchir à deux fois.