Espace: On saura bientôt à quoi ressemble Pluton

ESPACE Le matin du 14 juillet 2015, la sonde spatiale New Horizons de la Nasa devrait passer «relativement» près de Pluton et en photographier la surface pour la première fois...

M.C.
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Pluton photographiée par le télescope Hubble.
Pluton photographiée par le télescope Hubble. — NASA/NEWSCOM/SIPA

On sait peu de chose sur Pluton, l’ancienne neuvième planète du système solaire, découverte en 1930 puis déclassée en «planète naine» en 2006. Peu de chose hormis le fait qu'elle a une forme sphérique et une couleur rougeâtre: l’image ci-dessus prise par le télescope Hubble montre la représentation la plus précise connue par l’homme.

Tout cela devrait changer dans un an. Le matin du 14 juillet 2015, la sonde spatiale New Horizons de la Nasa devrait passer «relativement» près de Pluton, c’est-à-dire à environ 10.000 km. «Si New Horizons volait au-dessus de la Terre à la même altitude, elle pourrait voir les bâtiments», précise la Nasa à titre de comparaison. Cette distance a été choisie avec précision pour que la sonde puisse prendre des images qui ne soient pas floues et ne soit pas attirée par Pluton.

Que verra-t-on à la surface? Sans doute pas d’immeubles, mais c’est à peu près tout ce que l’on sait. «Il pourrait y avoir des geysers de glace, d’immenses montagnes, de profondes vallées et même des anneaux, annonce . Une seule chose est sûre: elle s’appelle Pluton.» «Comme Pluton n’a jamais été visitée de près par un appareil terrestre, tout ce qu’on verra sera une première», explique Adriana Ocampo, responsable du programme New Frontiers à la Nasa.

La sonde spatiale, qui a quitté la terre en janvier 2006, a mis un an pour arriver à proximité de Jupiter, et se dirige depuis vers Pluton, un voyage de 4,6 milliards de kilomètres effectué à près de 60.000 km/h.