Le plus grand oiseau ayant jamais volé excavé aux Etats-Unis

PALEONTOLOGIE Ses ailes sont deux fois plus grandes que celles de l'albatros contemporain...

N. Bg. avec AFP

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Vue d'artiste du plus grand oiseau ayant jamais volé, le Pelagornis sandersi.
Vue d'artiste du plus grand oiseau ayant jamais volé, le Pelagornis sandersi. — Liz Bradford/AP/SIPA

Les plus grands représentants de l’espèce rentreraient à peine dans des cages de foot. Des os fossilisés des ailes d’un oiseau d’une envergure de 6,4 mètres retrouvés en Caroline du Sud, aux Etats-Unis, appartiennent au plus grand oiseau de l’histoire, selon une recherche publiée ce lundi.

Les ailes de ce Pelagornis Sandersi sont deux fois plus importantes que celles de l’Albatros royal contemporain, selon une recherche publiée dans les Comptes rendus de l’Académie nationale des sciences (PNAS), qui estime qu’vu des os retrouvés, l’envergure des ailes mesurait de 6,06 à 7,38 mètres.

Avec son long bec et ses dents acérées, l’animal était capable de survoler longuement les eaux à la recherche d’une proie, il y a quelque 25 à 28 millions d’années.

Ailes trop longues pour décoller du sol

Cependant, l’oiseau avait probablement besoin d’un tremplin pour gagner les airs car ses ailes étaient tout simplement trop longues pour lui permettre de décoller du sol. Les chercheurs pensent qu’il devait s’élancer de promontoires naturels et utiliser les bourrasques de vent pour s’élancer, comme un planeur, dans les airs.

L’auteur de la recherche, Dan Ksepka, qui travaille au Centre national de synthèse sur l’évolution de Durham en Caroline du Nord aux Etats-Unis, explique que l’oiseau, une fois en altitude, était capable de voler des kilomètres sans battre des ailes. «C’est important au-dessus de l’océan où la nourriture est éparse», affirme-t-il.

Le Pelagornis a vécu après l’extinction des dinosaures mais avant l’arrivée des premiers humains en Amérique du Nord. Les ailes de l’oiseau, ses pattes ainsi que son squelette complet ont été découverts pour la première fois en 1983 près de Charleston en Caroline du Sud, lors de travaux de construction d’un aéroport. «L’os supérieur de l’aile était plus long que mon bras», raconte-t-il, se souvenant avoir eu besoin d’une pelleteuse pour déterrer les os.

Avec quelque 6,4 mètres d’envergure, l'«Argentin magnifique», dont les ossements sont vieux de 6 millions d’années, était l’oiseau qui détenait le record de la plus grande envergure jusqu’ici.