Sciences: Découverte d’un immense océan sous la surface de la Terre

GEOLOGIE Les résultats d’une étude confirment la présence potentielle d’un gigantesque réservoir d’eau souterrain…

Raphaël Couderc
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Vue de la Terre depuis la capsule Freedom Mercury 7
Vue de la Terre depuis la capsule Freedom Mercury 7 — NASA/Sipa USA

D’où provient l’eau des océans? Les scientifiques de l’université de Northwestern viennent peut-être de répondre à cette question grâce à leur découverte.

La revue Science a publié lundi les résultats d’une étude indiquant qu’un réservoir souterrain contiendrait une quantité d’eau trois fois supérieure à celle de tous les océans réunis. «La capacité de stockage de l’eau riche en minéraux dans le manteau de la zone de transition de la Terre (entre 410 et 660 km de profondeur) implique la possibilité d’un profond réservoir d’eau prisonnier de certaines roches rares», expliquent les chercheurs.

De l’eau piégée dans les roches

A l’aide d’un réseau de centaines de sismographes, le minéralogiste Steve Jacobsen et son équipe ont confirmé leur hypothèse. A l’intérieur de la zone de transition (entre les couches terrestres inférieures et supérieures) se produisent des mouvements aboutissant à la fusion de gouttes d’eau avec des roches. Les gouttes d’eau se retrouvent ainsi piégées dans les roches.

Cette hypothèse avait déjà été émise à la suite de la découverte d’un mystérieux diamant au Brésil en 2008. L’analyse de la pierre précieuse, baptisée «ringwoodite», avait montré que cette dernière ne contenait pas moins de 1,5 % d’eau. Les entrailles de la terre seraient donc remplies de ringwoodite, ce qui correspondrait à une quantité d’eau impressionnante, correspondant à trois fois celle de tous les océans réunis…

L’origine de l’eau sur Terre
Steve Jacobsen explique dans une interview au Guardian qu’il est impossible de puiser dans cette réserve d’eau. Selon lui, cette eau servirait de «tampon» avec les océans. Il existerait des cycles d’échange entre les profondeurs et la surface, ce qui expliquerait pourquoi la taille des océans est restée sensiblement la même au fil des siècles.

Ces nouvelles informations pourraient chambouler pas mal de détails sur ce que nous pensions connaître de notre planète. En effet, jusqu’à présent, les scientifiques pensaient que l’origine de l’eau sur Terre était due à l’impact de comètes. Mais celle-ci pourrait finalement provenir de l’intérieur de la Terre et avoir été poussée par l’activité géologique.