La capsule Cygnus d'Orbital Sciences a réussi son amarrage à la station internationale

ESPACE Lancée jeudi pour sa première mission d'approvisionnement de la Station spatiale internationale (ISS), la capsule Cygnus s'est amarrée dimanche à l'avant-poste orbital. Elle y restera jusqu'au 18 février avant sa destruction en retombant dans l'atmosphère...

A.L avec AFP

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Image fournie par NASA-TV montrant la capsule non habitée Cygnus capturée par le bras robotique de la Station spatiale internationale (ISS) le 29 septembre 2013.
Image fournie par NASA-TV montrant la capsule non habitée Cygnus capturée par le bras robotique de la Station spatiale internationale (ISS) le 29 septembre 2013. — AP/SIPA

Amarrage réussi. Lancée avec succès jeudi pour sa première mission d'approvisionnement de la Station spatiale internationale (ISS), la capsule non habitée Cygnus de la société américaine Orbital Sciences s'est amarrée dimanche, à 11h08 GMT, à l'avant-poste orbital, au-dessus du nord-est de Madagascar (océan Indien), selon la chaïne de télévision de la Nasa.

La capsule saisie par un bras télémanipulateur pour l'amarrage

Lorsque Cygnus s'est approchée de la Station, elle a été saisie par le bras télémanipulateur de la Station, Canadarm2, manoeuvré de l'intérieur par deux des six membres d'équipage de l'ISS, l'astronaute américain Mike Hopkins et son collègue japonais Koichi Wakata.

«En fait, saisir quelque chose qui flotte librement dans l'espace tout à côté de vous et qui va si vite... avec un enjeu si grand, c'est ça qui est délicat», a déclaré l'astronaute Cody Coleman, qui a couvert, au sol, l'événement pour la chaîne de télévision de la Nasa. L'équipage utilise ce bras pour guider Cygnus afin qu'il s'amarre au module Harmony, un conduit pressurisé qui assure la liaison entre le laboratoire européen Columbus et le laboratoire américain Destiny. La fin de l'opération d'amarrage à Harmony est prévue vers 12h20 GMT, selon la Nasa.

Cygnus restera amarré jusqu'au 18 février puis s'auto-détruira

Cygnus livre 1.260 kilos d'équipements scientifiques pour des expériences, dont entre autres des fourmis pour observer leur comportement en microgravité, ainsi que du matériel pour étudier la résistance microbienne aux antibiotiques. Les occupants de l'ISS --trois Russes, deux Américains et un Japonais-- commenceront au cours des prochains jours à transférer le chargement dans l'ISS et à charger Cygnus avec 1,8 tonne de déchets et d'équipements usagés.

Cygnus, qui restera amarré à la Station jusqu'au 18 février, se désamarrera alors et sera détruite en retombant dans l'atmosphère au-dessus de l'océan Pacifique. Contrairement à la capsule Dragon de la société SpaceX, Cygnus ne peut pas revenir sur Terre.

Initialement prévu en décembre, le lancement de Cygnus depuis le centre des vols de Wallops, situé sur une île près de la côte de Virginie (est), avait été une première fois reporté au 8 janvier en raison du remplacement en urgence d'une pompe à ammoniaque défectueuse sur un des deux circuits de refroidissement de la Station Spatiale. Le vol avait été ensuite repoussé de 24 heures à jeudi après que des éruptions solaires mardi eurent créé des radiations magnétiques susceptibles d'affecter les systèmes électroniques du lanceur Antares.

Le cinquième vol d'un vaisseau privé vers l'ISS

Il s'agit du cinquième vol d'un vaisseau privé vers l'ISS. Orbital Sciences est l'une des deux firmes américaines, avec SpaceX, à avoir été choisie par l'agence spatiale américaine pour approvisionner l'avant-poste orbital. Orbital Sciences avait déjà effectué un vol de démonstration vers l'ISS en septembre.

La Nasa parie sur des partenariats dans le secteur privé pour réduire le coût d'accès à l'orbite basse. Aux termes d'un contrat de 1,9 milliard de dollars avec Orbital Sciences, cette firme doit livrer vingt tonnes de fret à l'ISS au cours de huit vols prévus jusqu'au début 2016 dont trois au total en 2014.