Une sonde de la Nasa en route vers la Lune

ESPACE La mission de ce vaisseau non habité? Percer les secrets de sa fine atmosphère...

avec AFP

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La Lune vue de Port Elizabeth, en Afrique du Sud, le 23 juin 2010.
La Lune vue de Port Elizabeth, en Afrique du Sud, le 23 juin 2010. — PAUL ELLIS

Objectif Lune pour la Nasa. Quarante ans après que les derniers astronautes du programme Apollo eurent quitté le sol lunaire, l'agence spatiale américaine a lancé avec succès tard vendredi une nouvelle sonde vers la Lune pour percer les secrets de sa fine atmosphère.

Cette mission devrait aussi aider à mieux comprendre d'autres objets du système solaire comme les gros astéroïdes ou la planète Mercure. La fusée Minotaur V à cinq étages, un missile intercontinental reconverti, s'est arrachée de son pas de tir sur le centre spatial de Wallops situé sur une île près des côtes de Virginie (sud-est) comme prévu à 23h27 locales sous un ciel étoilé.

Un mois de voyage

Le vaisseau non habité qu'elle transporte, de la taille d'une petite voiture, appelé "Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer" (Ladee), s'est séparé du dernier étage de Minautor V quelque vingt minutes après le lancement. La sonde devrait atteindre l'orbite lunaire dans un mois.

Doté de trois instruments scientifiques dont deux spectromètres, Ladee, qui pèse 383 kilos dont 135 kg de carburant, doit récolter des données détaillées sur la structure et la composition chimique de l'atmosphère lunaire très ténue (1/100.000é la densité de celle de la Terre) et déterminer si de la poussière y reste en suspension surtout près du sol.

Une mission en deux étapes

Des grains de poussière pourraient expliquer le mystère des lueurs observées par les astronautes d'Apollo entre 1969 et 1972 à l'horizon lunaire juste avant le lever du soleil, précise la Nasa. Une meilleure compréhension des caractéristiques de l'atmosphère de notre plus proche voisin céleste pourrait aider les scientifiques à comprendre d'autres objets de notre système solaire comme les grands astéroïdes ou les autres lunes tournant autour d'autres planètes, estiment les responsables de cette mission de 280 millions de dollars initiée en 2008.

Ladee restera d'abord 40 jours très haut au-dessus de la surface lunaire pour effectuer une série de tests. Elle utilisera notamment une nouvelle technologie laser de transmission aussi puissante que celle des réseaux de fibres optiques terrestres. Ensuite elle entamera sa mission d'étude scientifique de l'atmosphère lunaire durant 100 jours. La mission la plus récente de la Nasa vers la Lune remonte à 2012 avec le lancement des deux sondes jumelles Grail pour percer les secrets de l'intérieur lunaire et mesurer le champ de gravitation.