Les étapes-clés de la mission de la navette Atlantis

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Plus tôt mardi, la Nasa avait décidé de reporter de 24 heures à jeudi, le retour d'Atlantis pour vérifier que cet objet ne soit pas une pièce vitale de la navette telle une tuile thermique ou un débris qui aurait pu heurter et endommager l'orbiteur.
Plus tôt mardi, la Nasa avait décidé de reporter de 24 heures à jeudi, le retour d'Atlantis pour vérifier que cet objet ne soit pas une pièce vitale de la navette telle une tuile thermique ou un débris qui aurait pu heurter et endommager l'orbiteur. — AFP/Nasa-Video

Voici les étapes de la mission d'Atlantis, la troisième depuis l'accident de Columbia le 1er février 2003, qui a relancé l'assemblage de la Station spatiale internationale (ISS):

9 septembre: lancement d'Atlantis du Centre spatial Kennedy en Floride (sud-est) après six reports dus à une météo défavorable et à des anomalies techniques.

10 septembre: inspections visuelles sur orbite du bouclier thermique pour repérer d'éventuels dommages provoqués par des débris de mousse isolante, tombés du réservoir externe dans les premières minutes du lancement.

11 septembre: amarrage de l'orbiteur à l'ISS.

12 septembre: transfert de la soute de la navette à l'ISS d'un nouveau module comprenant notamment une seconde antenne solaire pour doubler la puissance électrique actuelle de la station.
Première sortie orbitale de la mission Atlantis par Joe Tanner et Heide Stefanyshyn-Piper. Un boulon perdu pendant cette sortie.

13 septembre: deuxième sortie orbitale par Dan Burbank et le Canadien Steve MacLean. Nouveau boulon perdu.

14 septembre: déploiement de l'antenne solaire.

15 septembre: troisième et dernière sortie orbitale par Joe Tanner et Heide Stefanyshyn-Piper pour terminer l'installation du module.

16 septembre: demi-journée de repos pour l'équipage et transferts de matériel de l'ISS vers la navette.

17 septembre: désamarrage d'Atlantis de l'ISS.

18 septembre: ultime inspection pour s'assurer de l'absence de dégât qui aurait été provoqué par des impacts de micro-météorites.

19 septembre: découverte d'un objet non identifié flottant à proximité de la navette: la Nasa reporte de 24 heures le retour d'Atlantis. D'autres objets sont par la suite repérés mais ils ne présentent pas d'inquiétude selon les ingénieurs.

20 septembre: aucun problème révélé lors des dernières inspections. La Nasa donne son feu vert pour un atterrissage jeudi matin.

21 septembre: atterrissage à Cap Canaveral (Floride) à 06H21 (10H21 GMT).