La pollution de l'air tue 600.000 enfants par an dans le monde, révèle l'OMS

TOXIQUE Selon le rapport, environ 93 % des enfants de moins de 15 ans dans le monde respirent chaque jour un air si pollué qu’il met gravement en danger leur santé et leur développement…

20 Minutes avec AFP

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Un policier indien porte un masque de protection contre la pollution à New Delhi.
Un policier indien porte un masque de protection contre la pollution à New Delhi. — AFP

L’air pollué a des conséquences désastreuses sur la santé des enfants. C’est ce que montre le dernier rapport de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) publié ce lundi : la pollution de l’air, tant intérieur qu’extérieur, entraîne chaque année la mort de quelque 600.000 enfants de moins de 15 ans en raison d'infections aiguës des voies respiratoires.

La pollution de l’air est « le nouveau tabac », souligne le directeur général de l’Organisation mondiale de la santé (OMS), Tedros Adhanom Ghebreyesus, ce lundi à Genève la première conférence mondiale sur « la pollution de l’air et la santé ». Une image forte pour marquer les esprits à l’occasion de la sortie du rapport : chaque jour, environ 93 % des enfants de moins de 15 ans dans le monde (soit 1,8 milliard d’enfants) respirent un air si pollué qu’il met gravement en danger leur santé et leur développement.

Accouchements prématurés

Selon l’OMS, environ 91% des habitants de la planète respirent un air pollué, ce qui entraîne quelque sept millions de décès chaque année. « Cette crise de santé publique fait l’objet d’une attention accrue, mais un aspect critique est souvent négligé : comment la pollution de l’air affecte particulièrement les enfants », relève l’OMS dans le rapport. En 2016, la pollution de l’air à l’intérieur des foyers et à l’extérieur a entraîné la mort de 543.000 enfants de moins de 5 ans et de 52.000 enfants âgés de 5 à 15 ans en raison d’infections aiguës des voies respiratoires, selon le rapport.

Le rapport explique aussi que les femmes enceintes exposées à de l’air pollué sont plus susceptibles d’accoucher prématurément et d’avoir des bébés de faible poids à la naissance.

Les enfants plus sensibles que les adultes

La pollution de l’air affecte également le développement neurologique et les capacités cognitives des enfants. En outre, les enfants qui ont été exposés à des niveaux élevés de pollution de l’air ont plus de risque de développer des maladies chroniques comme les maladies cardiovasculaires plus tard dans leur vie.

L’une des raisons pour lesquelles les enfants sont particulièrement vulnérables aux effets de la pollution atmosphérique est qu’ils respirent plus rapidement que les adultes et absorbent donc plus de polluants, pointe l’OMS. En outre, les enfants vivent plus près du sol, où certains polluants atteignent des concentrations maximales, à un moment où leur cerveau et leur corps sont encore en développement.