Etats-Unis: Grâce à une impulsion électrique, un homme paraplégique retrouve l'usage de ses jambes

ETUDE Des médecins ont implanté une électrode reliée à une télécommande dans sa colonne vertébrale, permettant d'envoyer des impulsions électriques...

20 Minutes avec AFP

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Un homme sur un fauteuil roulant (image d'illustration).
Un homme sur un fauteuil roulant (image d'illustration). — Kenzo TRIBOUILLARD / AFP

Il avait perdu l’usage de ses jambes à la suite d’un accident de motoneige. Aux Etats-Unis, grâce à une électrode, un jeune homme de 29 ans a réussi à marcher avec ses bras comme seul appui et à l’aide d’un déambulateur. Les résultats de cette étude ont été publiés ce lundi par la revue Nature Medicine.

L’homme ne pouvait plus ni bouger, ni sentir quoi que ce soit en dessous d’une lésion de la moelle épinière au niveau du dos. Trois ans après son accident, les chirurgiens de la clinique Mayo de Rochester dans le Minnesota ont installé un implant porteur d’une électrode dans l’espace péridural en dessous de la zone lésée de sa colonne vertébrale. Cette électrode reliée à un stimulateur implanté dans la région abdominale était connectée sans fil à une commande extérieure.

Retrouver l’équilibre

Le jeune homme, âgé aujourd’hui de 29 ans, a ensuite suivi des sessions de stimulation électrique et d’exercices physiques combinés pendant 43 semaines. Au bout de deux semaines, il pouvait déjà se lever et faire des pas soutenu par un harnais, sous stimulation électrique. Pendant 113 sessions d’entraînement réparties sur un an, les chercheurs de la clinique Mayo et de l’Université UCLA ont ajusté les exercices pour donner le maximum d’indépendance au patient. Le jeune paraplégique est ainsi parvenu à marcher sans harnais, avec l’appui fourni par le déambulateur ou en se tenant aux barres sur un tapis roulant, et même à trouver son équilibre sans regarder ses jambes dans un miroir.

Au total, sur un an, il a réussi à parcourir 102 mètres, soit la longueur d’un terrain de football, précise l’étude dirigée par le docteur Kristin Zhao et le docteur Kendall Lee. « C’est la première fois qu’on peut mettre en œuvre chez un homme totalement paralysé du bas du corps un processus de marche sur tapis roulant ou avec déambulateur », souligne auprès de l’AFP le Dr Kristin Zhao. « L’étude montre qu’après implant et sous stimulation électrique, le patient a pu regagner le contrôle volontaire de ses jambes », a observé Kendall Lee, tout en reconnaissant que « le mécanisme précis qui a rendu cela possible reste inconnu ».

Retrouver des fonctions perdues

« L’étude montre que le système nerveux central peut s’adapter après une blessure grave, et qu’avec des interventions comme la stimulation péridurale, on peut regagner un certain contrôle des fonctions motrices », ajoute le Dr Zhao. Toutefois, « il faut souligner qu’en dépit des succès obtenus pendant l’étude, le patient continue de mener sa vie quotidienne en chaise roulante », souligne-t-elle.

En effet, dès que la stimulation électrique s’arrêtait, l’homme revenait à son état de paralysie initiale, et il n’a pas regagné de sensation corporelle. L’étude porte en outre sur un seul individu, et « il faut poursuivre la recherche dans ce domaine pour mieux comprendre qui peut bénéficier de ce type d’intervention », estime le Dr Zhao. Ce travail vient renforcer, avec d’autres expérimentations, l’idée que « des fonctions qu’on pensait définitivement perdues » pourraient être remises en marche grâce aux technologies nouvelles.