Les scientifiques mettent au point un test pour prévenir « l'effet cocktail »

ETUDE Si les résultats sont confirmés, la toxicologie et l’évaluation des risques liés à l’utilisation des produits chimiques pourraient être bouleversés...

20 Minutes avec agences

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Illustration médicaments
Illustration médicaments — AIRIO/LEHTIKUVA OY/SIPA

On le sait, des substances chimiques qui sont sans danger pour l’homme peuvent une fois mélangées (« effet cocktail ») devenir extrêmement nocives. Ce que l’on savait moins c’est qu’il existait quelque 150.000 composés (polluants environnementaux, médicaments ou même substances provenant de notre alimentation) dont l’action combinée pourrait avoir des effets inattendus sur notre santé.

Mieux encore, dans une étude dans la sérieuse revue britannique Nature Communication, des chercheurs français rapportent avoir découvert un mécanisme sous-tendant cet « effet cocktail » et mis au point un test simple et peu coûteux capable de déceler ces mélanges hautement toxiques mais le plus souvent « mis au point » par le hasard.

Un effet toxique démultiplié

« Nous avons passé au crible une cinquantaine de molécules dont le Bisphénol A, des pesticides et des médicaments, testé 780 combinaisons et découvert un effet synergique, c’est-à-dire un effet démultiplié, pour deux d’entre elles », explique William Bourguet qui a coordonné l’étude réalisée par des chercheurs de l’Inserm et du CNRS à Montpellier. Lesquelles ? L’éthinylestradiol (un des composants actifs des pilules contraceptives) et le trans-nonachlor, un composé du chlordane, pesticide organochloré persistant utilisé pendant 35 ans avant d’être interdit dans les années 1990.

Grâce à des analyses effectuées en laboratoire, les chercheurs ont donc montré que les deux composants avaient la capacité de se fixer simultanément à un récepteur situé dans le noyau des cellules et de l’activer, induisant un effet toxique démultiplié.

Quelque 1.600 médicaments courants bientôt passés au crible

« Nous avons mis au point un test simple et bon marché qui va nous permettre de tester d’autres gammes de molécules », souligne William Bourguet qui compte analyser prochainement quelque 1.600 médicaments courants pour voir si en les combinant, on retrouve également des « effets cocktail ».

Le chercheur reconnaît toutefois ne pas savoir si le mécanisme découvert est le seul impliqué dans le phénomène qui suscite des inquiétudes grandissantes chez les écologistes*. Mais, selon lui, si les résultats sont confirmés par de nouveaux tests sur les animaux, les retombées dans les domaines de la toxicologie et de l’évaluation des risques liés à l’utilisation des produits chimiques seraient notables.

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« On pourra tester les différentes molécules pour voir leur toxicité lorsqu’elles sont combinées, voire modifier leurs formules pour éviter qu’elles aient un effet de synergie », explique le scientifique, qui précise que le « chemin risque d’être très long », compte tenu des innombrables combinaisons possibles.

* Les écologistes reprochent notamment aux industriels de se contenter d’étudier l’effet toxique d’une seule molécule, sans se préoccuper des combinaisons possibles, notamment en ce qui concerne les perturbateurs endocriniens.