L'hormone Ocytocine serait à l'origine de l'amitié homme-chien

ETUDE Le fait de se regarder consoliderait également les liens émotionnels chez les humains...

20 Minutes avec agences

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Photo d'illustration d'un chien.
Photo d'illustration d'un chien. — Uncredited/AP/SIPA

Tout est dans le regard. Quand les humains et les chiens se regardent dans les yeux, le niveau d'ocytocine, l'hormone de l'amour, de la confiance et du plaisir, augmente nettement dans leur cerveau et renforce leurs liens.

D’après des chercheurs japonais, dont les recherches viennent d'être traduites dans la revue américaine Science, ce mécanisme a probablement résulté de l'évolution depuis le début de la domestication du meilleur ami de l'homme qui remonte à environ 30.000 ans. Le chien aurait donc développé cette réaction hormonale pour se faire adopter par les humains (1). Ce qui n'est pas une première, puisque le même phénomène «du renforcement des liens par le regard» est connu pour consolider les rapports émotionnels entre la mère et son enfant quand ils se regardent.

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Une réaction qui varie selon le sexe du chien

Pour vérifier leurs hypothèses, les chercheurs ont placé des chiens dans une pièce avec leurs maîtres (30 volontaires au total, six hommes et 24 femmes) et quelques étrangers, puis ils ont observé pendant 30 minutes tous les contacts entre eux (parole, toucher ou regard). Ils ont ensuite mesuré le niveau d'ocytocine dans l'urine des chiens et des propriétaires. Bingo! Le «contact visuel maîtres-chiens» avait entraîné une nette élévation du taux de l'hormone dans leur cerveau.

Dans un second temps, les chercheurs ont appliqué de l'ocytocine directement dans les narines de certains chiens et les ont mis dans une pièce avec leur propriétaire et des inconnus. Résultat: Au bout de 30 minutes, ils ont constaté que le taux d'ocytocine avait augmenté chez les propriétaires des chiens traités, et que ces derniers, davantage les femelles, avaient répondu au traitement hormonal en regardant plus longuement leur maître.

Un traitement expérimental pour aider les personnes autistes

Selon Evan MacLean et Brian Hare, chercheurs à l'Université Duke en Caroline du Nord, qui n'ont pas participé à cette recherche, les résultats des travaux japonais laissent penser que les chiens auraient «utilisé» le pouvoir du regard entre la femme et son nouveau-né pour susciter les mêmes sentiments d'amour à leur égard.

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D'ailleurs, les résultats de cette expérience pourraient, selon eux, aider à élucider les mécanismes par lesquels notre relation avec ces animaux peut être bénéfique pour notre santé. Ils citent, à titre d'exemples, les effets bienfaisants de la présence de chiens chez des autistes ou les personnes souffrant de trouble de stress post-traumatique pour lequel l'oxytocine est actuellement utilisée comme traitement expérimental.

Enfin, notent les chercheurs, cette étude permet également d'affirmer que... si Médor vous regarde, ce n'est pas seulement pas qu'il veut son os, c'est aussi parce qu'il vous aime.

 

(1). Les chercheurs ont testé cette réaction chez des loups, dont les chiens descendent, et constaté que ces derniers n'ont pas cette réponse hormonale. Cela signifie que les chiens n'en ont pas hérité, mais l'ont bien développée au contact des humains.